Le mystère de l’esclave de Velázquez devenu génie de la peinture de l’ombre

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Bien que l’image de Juan de Pareja soit célèbre pour le portrait que Diego Velázquez a fait de lui en 1650, peu de gens connaissent l’incroyable histoire de cet esclave maure qui est devenu, secrètement du peintre sévillan, un génie de la peinture. Je ne peux pas il en serait autrement, s’il voulait éviter les représailles de cette société espagnole qui opposait son veto à tout rôle artistique pour ceux de sa classe, au point que les noirs, les mulâtres, les ladinos ou les morenos devenaient un détail anecdotique au coin des toiles, si ils ont eu la chance d’être représentés dans n’importe lequel.

Ils constituaient un point exotique de l’art, synonyme de laideur ou élément grotesque de moquerie. Quelque chose comme un vague coup de pinceau qui apparaissait, très occasionnellement, dans les tableaux. Cela reflète parfaitement ce qu’était la Séville de Velázquez au XVIIe siècle, avec des milliers d’esclaves marginalisés, maltraités et méprisés. Cervantes lui-même a défini sa population comme « un échiquier », en référence à l’énorme contraste racial qui existait. En ce sens, le chercheur Luis Méndez Rodríguez a analysé des milliers de peintures pour son livre « Les esclaves dans la peinture sévillane de l’âge d’or » (Université de Séville, 2011) et a découvert que ce n’est que dans de très rares exceptions qu’elles apparaissent comme le sujet principal de la scène. .

Voir « Les Trois Enfants » de Murillo et trois autres tableaux de Velázquez : le portrait susmentionné de Juan de Pareja, « La Mulate » (1620-1622) et « La Cène à Emmaüs » (1623). Un peu plus. Quelque chose d’étrange si l’on tient compte du fait que la capitale de Séville était, à cette époque, l’un des marchés aux esclaves les plus actifs et les plus importants d’Espagne. Le sommet de la pyramide d’une pratique qui remonte à l’époque carthaginoise et romaine et qui connut un grand essor après la découverte de l’Amérique, puis se multiplia avec l’annexion de la couronne portugaise entre 1580 et 1640.

Bien que la population noire soit donc très nombreuse à Séville, sa représentation dans l’art était très anecdotique et, pratiquement un miracle, qu’on puisse trouver un artiste parmi elle. Leur vie s’est déroulée entre les ventes aux enchères publiques qui se déroulaient sur les marches de la Cathédrale et sur la Place de San Francisco et, après avoir été achetés, comme responsables des travaux les plus désagréables et les plus durs qu’on puisse imaginer. Et pour qu’il n’y ait aucune confusion, ils se faisaient tatouer sur les joues une série de symboles d’esclaves et même le nom de leur maître.

Premiers coups de pinceau

C’est dans cette ville que Velázquez est né en 1599 et qu’il a réalisé ses premiers coups de pinceau. Le portrait de Juan Pareja a cependant été peint à Rome, alors qu’il était déjà devenu une figure marquante, lors de son deuxième voyage en Italie en 1650. L’œuvre est conservée au Metropolitan Museum of Art de New York, où elle est arrivée en 1971. , mais ce n’est que très récemment que les experts se sont inquiétés de la vie du modèle, aujourd’hui reconnu comme un « peintre baroque » et à qui Fernando Villaverde a dédié un roman en 2014 : « L’esclave de Velázquez » (Suma). .

Ce que nous ne savons pas exactement, c’est s’il est né à Antequera (Málaga) comme son père, qui portait le même nom que lui, ou à Séville, où il a été acquis par Velázquez pour rejoindre son équipe d’assistants. Il était d’origine mauresque et « métis et d’une couleur étrange », comme le décrivait le peintre cordouan Antonio Palomino dans la seconde moitié du XVIIe siècle. On ne sait pas quand il entra au service de l’auteur de « Les Ménines », bien qu’en 1642 il apparaisse déjà comme témoin dans l’un des procès que le peintre eut tout au long de sa vie. Également dans les pouvoirs de gestion de ses biens à Séville, signés en 1647, et dans ceux de sa fille, Francisca Velázquez, en 1653.

Ce qui est parfaitement documenté, c’est qu’il fut l’esclave de Velázquez pendant de nombreuses années. Une époque où il l’a aidé à broyer les couleurs et à préparer les toiles, sans que le professeur, en raison de la dignité de l’art, lui permette toujours d’aborder les questions liées à la peinture ou au dessin. Cela l’a amené à apprendre à peindre en secret auprès de son propriétaire, selon certains chroniqueurs de son époque, jusqu’au jour où il a commis l’erreur d’oublier une de ses œuvres avec celles du grand Velázquez, en s’appuyant contre le mur comme une de plus.

Philippe IV

Peu de temps après, le roi Philippe IV rendit visite au maître dans son atelier, comme il le faisait habituellement, et demanda qu’on lui montre les toiles sur lesquelles le Sévillan avait travaillé ces derniers temps. Lorsque le monarque lui montra celui de Pareja, le maure réalisa son insouciance et se jeta à ses pieds en pleurant. “L’esclave a sincèrement demandé la protection de son maître, car il avait appris cet art et réalisé ce tableau sans son consentement”, a déclaré Palomino. Cependant, lorsqu’il ôta le tissu et vit le tableau, il fut si impressionné qu’il non seulement lui accorda ce qu’il demandait, mais ordonna également qu’on lui accorde la liberté. “Quiconque possède cette capacité ne peut pas être un esclave”, a-t-il déclaré.

Peu de temps après, Velázquez et Pareja partent pour Rome, où il décide de le peindre et d’exposer le portrait dans le portique du Panthéon de cette ville, le 19 mars 1650, à l’occasion de la fête en l’honneur du patron de la Congrégation. des Virtuoses du Panthéon, auquel il s’était inscrit un mois auparavant. Là, ils restèrent maître et esclave pendant encore plusieurs mois, jusqu’à ce que, le 23 novembre, ils reçoivent enfin la lettre de liberté. Cependant, cela n’a pas été accordé immédiatement à notre protagoniste, il est devenu effectif après quatre ans, à condition qu’il ne s’enfuie pas ou ne commette pas de crime.

Depuis ce moment jusqu’à sa mort en 1670, le Maure a consacré sa vie, professionnellement et indépendamment, à la peinture. Selon René Jesús Payo Hernanz dans « Una immaculada de Juan Pareja » (Université de Burgos, 2013), « ses biographes les plus anciens assurent que, malgré cela, il a continué à servir Velázquez jusqu’à sa mort et même au-delà, en travaillant dans la maison de la fille de son ancien maître et de son gendre Juan Bautista del Mazo.

Quoi qu’il en soit, le premier tableau après la découverte de Philippe IV et Velázquez est daté de 1658, suivi d’un catalogue d’œuvres peu étendu, mais qui lui donna un grand prestige à son époque, si l’on prête attention aux éloges. qu’il a reçu Antonio Palomino l’a consacré dans ses chroniques. Dans celles-ci, Pareja apparaît comme un artiste plus important que les autres maîtres du cercle de l’auteur de « Les Ménines ».

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