Cinéma hollywoodien classique : préserver les films emblématiques

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Les bobines de films et les stars hollywoodiennes qui les remplissent ont un ennemi commun : le passage du temps.

Mais si un artiste peut opter pour des interventions chirurgicales ou des injections pour conserver une apparence jeune, pour les films, c’est plus difficile car à un moment donné, leurs composantes originales, véritablement prosaïques, commencent à se désintégrer.

“La base du film est en fait constituée de pâte de bois et d’acide acétique dans sa forme la plus simple”, explique Tim Knapp de Pro-Tek Vaults, une société californienne spécialisée dans la préservation des films.

“Au bout d’un certain temps, l’acide acétique produit ce qu’on appelle le ‘syndrome du vinaigre’ qui dégrade la base du ruban (…) et empêche son utilisation”, détaille-t-il.

Et aucune star de cinéma ne veut une fin comme celle-là.

Le cinéma a évolué à mesure que les réalisateurs cherchaient un moyen d’immortaliser leurs protagonistes.

Lorsque l’industrie cinématographique est née au début du XXe siècle, des pionniers comme les comédiens Buster Keaton et Charlie Chaplin ont été immortalisés sur film nitrate, un format capable de capturer des noirs profonds, des ombres infinies et des lignes nettes.

Mais les études ont rapidement mis en évidence un inconvénient majeur : le film de nitrate est hautement inflammable.

Les salles de projection devaient être ignifugées, une mesure pour éviter les incendies qui, dans les années 1920, tuèrent des dizaines de cinéphiles.

Même lorsqu’ils ne sont pas utilisés, les films nitrate sont dangereux : d’énormes incendies d’archives sur bandes en 1914 ont carbonisé une grande partie de l’histoire du cinéma américain.


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Photo de l’AFP

Acétate

L’introduction du film en acétate dans les années 1950 a été célébrée parmi les dirigeants de l’industrie et les salles de cinéma. Le matériel a permis aux réalisateurs de capturer des images avec une résolution réelle sans risquer d’être facilement incinéré.

Le principal problème est qu’elle n’a pas vieilli de manière acceptable et que, sans soins appropriés, elle pourrait devenir en seulement 15 ans une cartouche en plastique inutile avec une odeur de vinaigre.

Ce n’est pas une fin heureuse pour une société cinématographique qui dépense des dizaines ou des centaines de millions de dollars pour réaliser un film.

“Conserver les films dans un environnement approprié garantit leur longévité”, a déclaré Doug Sylvester, PDG de Pro-Tek Vaults.

“Cela vous permet d’avoir une copie impeccable, parfois un original, qui peut être utilisée pour imprimer des copies supplémentaires et numériques pendant une période plus longue.”

Les sociétés de télévision et de cinéma se tournent vers leurs catalogues comme sources de revenus, que ce soit pour approuver l’utilisation de clips dans des publicités, pour rééditer des pièces dans de nouveaux formats – il suffit de regarder le nombre de fois que “Star Wars” est sorti – ou pour vendre un titre pour une plateforme de streaming.

Alors que de nombreux films et émissions de télévision sont désormais tournés en numérique, des réalisateurs de renom tels que Christopher Nolan et Quentin Tarantino insistent toujours sur l’utilisation du film, dont la résolution 12K continue de surpasser la meilleure reproduction numérique.

Les bandes anciennes et nouvelles doivent être conservées avec le plus grand soin et sous des mesures de sécurité rigoureuses.

Préservation

Environ un million de cassettes de l’histoire d’Hollywood sont stockées dans des boîtes métalliques sous contrôle secret de température et d’humidité dans des entrepôts de Burbank et de Thousand Oaks, à l’extérieur de Los Angeles.

D’énormes étagères mobiles regorgent jusqu’au plafond de dizaines de milliers d’heures de magie cinématographique, ainsi que d’émissions de télévision légendaires, d’images de bibliothèques présidentielles et de clips vidéo.

Des caméras en circuit fermé surveillent une zone de près d’un demi-million de kilomètres de films pour éviter les surprises lors de leur projection et empêcher la disparition du négatif original d’un titre par exemple.

La société de Sylvester est prudente et ne fournit pas de détails sur les titres dont elle a la garde, mais une partie peut être vue sur les affiches de films tels que “L’amour sans barrières”, “Retour vers le futur II” ou “Le monde étrange de Jack”, de Tim Burton, qui recouvrent les murs des locaux.

“Nos clients sont très précis dans leurs commentaires sur les titres que nous détenons. Pour des raisons de sécurité, ils préfèrent que nous ne donnions pas de détails”, a déclaré Sylvester.

L’homme d’affaires a souligné : “Je peux dire qu’il existe des classiques. Si vous regardez (…) les 100 meilleurs films de tous les temps établis par l’American Film Institute, vous en verrez beaucoup ici, dans notre inventaire.”

L’entreprise travaille également à la création de catalogues et à la numérisation de matériel que les sociétés de production ne savent parfois même pas qu’elles ont dans leurs inventaires.

Cela inclut des travaux tels qu’un projet avec la maison de disques Universal Music Group, dont la propriété a par exemple été sauvée, des images inédites d’un concert rare du groupe de rock Guns N’Roses et des vidéos classiques de l’icône country Johnny Cash, ou de les groupes Bon Jovi et The Cranberries.

Sylvester dit que découvrir des joyaux cachés comme ceux-ci et travailler à leur sécurité est gratifiant.

“Cela fait partie de notre histoire culturelle et nous aimons contribuer à sa préservation pour l’avenir”, a-t-il souligné.

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