Popper contre Wittgenstein : les 10 minutes de l’affrontement explosif qui a marqué un tournant dans la philosophie du XXe siècle

Popper contre Wittgenstein : les 10 minutes de l’affrontement explosif qui a marqué un tournant dans la philosophie du XXe siècle
Popper contre Wittgenstein : les 10 minutes de l’affrontement explosif qui a marqué un tournant dans la philosophie du XXe siècle
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Source des images, Collection Getty/Mila Palm, Vienne

Légende, Karl Popper (à gauche 1902-1994) et Ludwig Wittgenstein (à droite 1889-1951 ; Photo : Musée Leopold, Vienne).
Informations sur l’article
  • Auteur, BBC News Monde
  • Rôle, Redaction
  • 2 heures

Si ce qui s’est passé dans la nuit du vendredi 25 octobre 1946 s’était produit à cette heure-là et que les célébrités de la philosophie attiraient la même attention que celles des autres domaines, les réseaux sociaux auraient explosé..

Les protagonistes de la confrontation qui a eu lieu dans une salle de l’Université de Cambridge, en Angleterre, n’auraient guère pu être plus marquants.

Dans un coin se trouvait Ludwig Wittgenstein, considéré par beaucoup comme le philosophe le plus brillant de l’ère moderne, qui, à l’époque comme aujourd’hui, est souvent décrit par l’adjectif « grand ».

De l’autre, Karl Popper, l’un des philosophes des sciences les plus importants du XXe siècle, qui avouera plus tard : « J’avoue que je suis allé à Cambridge dans l’espoir de provoquer Wittgenstein. »

Eh bien, il l’a fait. La bagarre furieuse de 10 minutes qu’ils avaient eue n’est pas seulement entrée dans l’histoire mais a continué à alimenter un débat sans fin entre les adeptes de chaque philosophe.

Et « poker » est le verbe approprié puisqu’il s’agissait d’un tisonnier de braises provenant de la cheminée.

Selon Popper, le seul des deux philosophes à avoir écrit sur les événements : « après un laps de temps étonnamment court, j’ai reçu une lettre de Nouvelle-Zélande me demandant s’il était vrai que Wittgenstein et moi nous étions battus, tous deux armés de tisonniers. “.

Aussi frappante qu’elle ait pu être, cette première version a été rejetée : il n’y a jamais eu deux tisonniers.

Mais un seul suffisait pour rendre l’épisode si mémorable.

Cependant, à ce jour, Personne ne sait avec certitude ce qui s’est passé et comment.malgré le fait qu’il y ait eu plusieurs témoins de l’incident, comme le rapportent dans leur livre “Wittgenstein’s Poker” de John Eidinow et David Edmonds.

trois titans

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Légende, Russell a décrit Wittgenstein dans son « Autobiographie » comme « peut-être l’exemple le plus parfait d’un génie que j’ai jamais connu ».

L’occasion était une réunion du Club des Sciences Morales de l’Université de Cambridge.un groupe de discussion composé de philosophes et d’étudiants en philosophie qui se réunit chaque semaine depuis sa création en 1878.

Wittgenstein était président du club et Popper, récemment nommé lecteur en logique et méthode scientifique à la London School of Economics and Political Science, a été invité à présenter un article intitulé « Les problèmes philosophiques existent-ils ?

Parmi les participants, le prix Nobel de littérature et activiste social déjà reconnu s’est distingué. Bertrand Russelll’un des plus grands philosophes du XXe siècle pour ses contributions à la logique, à l’épistémologie et à la philosophie des mathématiques.

C’était la première et unique fois que ces trois titans de la philosophie étaient ensemble.

Russell était le point de rendez-vous.

Il admirait « La société ouverte et ses ennemis » (1945), l’ouvrage que Popper il avait écrit pendant la Seconde Guerre mondiale, qui devint l’un des grands classiques de la science politique.

C’était une condamnation sévère des origines intellectuelles du totalitarisme allemand et soviétique, dont il faisait remonter les racines à Platon, Marx et Hegel, et une défense tout aussi puissante de la démocratie libérale.

Russell entretenait une relation étroite avec Wittgenstein depuis qu’il s’était intéressé aux mathématiques après avoir lu un livre de Russell et, à l’âge de 22 ans, il était allé à Cambridge pour étudier avec lui.

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Légende, Wittgenstein avait étudié l’ingénierie et se rendit en Angleterre en 1908 pour étudier le sujet alors naissant de l’aéronautique.

“Il était étrange et ses idées me semblaient étranges, donc pendant tout un semestre Je n’arrivais pas à décider s’il était un homme brillant ou simplement excentrique.“Russell a écrit dans “Portraits of Memory”.

“À la fin de son premier semestre à Cambridge, il est venu me voir et m’a dit : ‘Pourrais-tu me dire si je suis complètement idiot ou pas ?’

“J’ai répondu : ‘Mon cher ami, je ne sais pas. Pourquoi me demandes-tu ?’

“Il a dit : ‘Parce que si je suis complètement idiot, je deviendrai aéronaute ; mais si je ne le suis pas, je deviendrai philosophe.'”

Leur relation est rapidement devenue une relation d’égal à égal et, bien qu’ils se soient séparés intellectuellement plus tard, à la mort de Wittgenstein en 1951, Russell a décrit sa rencontre avec lui comme “une des aventures intellectuelles les plus passionnantes de ma vie”.

Mais entre Popper et Wittgenstein, il n’y avait que des désaccords.même si plusieurs affinités auraient pu les rapprocher.

Tous deux venaient de Vienne et “bien que Wittgenstein ait 13 ans de plus, ils partageaient l’enthousiasme culturel des dernières années de l’Empire austro-hongrois”, notent Eidinow et Edmonds.

“Ils ont également eu en commun l’impact sur leur vie de la Première Guerre mondiale perdue, la tentative d’ériger une république moderne sur les ruines de la monarchie, la chute vers l’État corporatif et le tourbillon d’Hitler et du nazisme.

“Avec leurs origines juives, leur intérêt pour la musique, leurs contacts avec des radicaux culturels, leur formation d’enseignant et leurs liens avec la source du positivisme logique, le Cercle de Vienne, Wittgenstein et Popper avaient de nombreux liens potentiels.”

Cependant, en ce qui concerne la nature de la philosophie, Même si tous deux étaient tout aussi véhéments, ils défendaient des visions antagonistes..

Bien sûr, ils étaient d’accord sur un point : tous deux pensaient avoir libéré la philosophie des erreurs du passé et se sentaient responsables de son avenir.

C’était un cocktail explosif. Et ça a explosé.

L’instrument métallique de la discorde

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Légende, Le rôle du poker provoque des divergences.

Ce qui a éclaté ce jour-là dans cette salle de l’Université de Cambridge était une bataille de perspectives philosophiques.

Rappelons que la présentation de Popper était « y a-t-il des problèmes philosophiques ? » et il a soutenu que oui, mais Pour Wittgenstein, ce qui existait, c’étaient des énigmes linguistiques..

Selon Popper, dans ses mémoires « Endless Search : An Intellectual Biography », publiés en 1974, plus de deux décennies après la mort de Wittgenstein, il lui a donné « une liste qu’il avait préparée de problèmes philosophiques, tels que : Connaissons-nous les choses à travers nos sens ? Obtenons-nous nos connaissances par induction ?

“Wittgenstein les a rejetés comme étant plus logiques que philosophiques.”

Dans sa version des faits, “Wittgenstein, qui était assis près du feu et jouait nerveusement avec le poker, qu’il utilisait parfois comme canne de réalisateur pour souligner ses déclarations”.

Et, lorsqu’une question se posait sur le statut de l’éthique, il la contestait :

« « Donnez-moi un exemple de règle morale ! »

“J’ai répondu: “Ne menacez pas les professeurs invités avec des tisonniers”.

“Puis Wittgenstein, furieux, jeta le tisonnier et s’enfuit en claquant la porte en s’en allant.”

Et ce récit de ces 10 minutes de 1946 suscite encore d’âpres désaccords, ont confirmé Eidinow et Edmonds, en particulier le débat houleux sur la question de savoir si Popper a menti en racontant ce qui s’est passé lors de la réunion.

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Légende, Le décor était le King’s College de Cambridge.

Sa version des événements est apparue dans plusieurs écrits, mais ce n’est que trois ans après sa mort qu’elle a été reprise dans un mémoire publié dans les actes de l’un des organismes les plus savants du Royaume-Uni, la British Academy, qui une tempête de protestations a éclaté.

Les étudiants qui avaient participé à la discussion étaient devenus des érudits, comme Peter Geach, un ardent partisan de Wittgenstein et une autorité en matière de logique, qui dénonça le récit de Popper sur la réunion comme “faux du début à la fin”.

D’autres personnes présentes se souviennent de ce qui s’est passé de diverses manières.

Dans une histoire, par exemple, Russell était impliqué dans la confrontation et demandait à Wittgenstein d’abandonner le poker.

Dans un autre, rien d’extraordinaire ne s’est produit : il n’y a pas eu de claquement de porte, le philosophe a pris le poker uniquement comme un outil pour clarifier une idée, et c’est après le départ de Wittgenstein que Popper a parlé du poker et a dit qu’il ne fallait pas menacer les professeurs invités.

En fin de compte, on ne le sait pas et il vaut peut-être la peine de citer ce que Russell a dit un jour à son biographe Alan Wood, parlant de sujets plus profonds : « L’exigence de certitude est quelque chose de naturel chez l’homme, mais c’est néanmoins un vice intellectuel. »

De plus, comme le soulignent Eidinow et Edmonds, l’histoire va plus loin.

Il traite du schisme dans la philosophie du XXe siècle sur l’importance du langage : une division entre ceux qui diagnostiquaient les problèmes philosophiques traditionnels comme des enchevêtrements purement linguistiques et ceux qui croyaient que ces problèmes transcendaient le langage.

S’il l’a fait, ce n’est pas par hasard, affirment les auteurs..

C’était l’occasion de réaliser deux ambitions centrales de sa vie : vaincre la philosophie linguistique à la mode du XXe siècle et remporter un triomphe personnel sur le sorcier Wittgenstein, ce personnage séduisant qui l’avait éclipsé.

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