Blue Origin lancera six touristes aux confins de l’espace après une interruption de près de deux ans

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(CNN)– La fusée touristique de Blue Origin s’apprête à lancer des passagers dans l’espace pour la première fois depuis près de deux ans, mettant fin à une pause provoquée par l’échec d’un vol d’essai sans pilote.

La fusée et la capsule New Shepard décolleront lors d’une fenêtre qui s’ouvrira à 8 h 30 CT (9 h 30 HE) depuis les installations de Blue Origin dans un ranch privé de l’ouest du Texas. Une diffusion en direct de la mission, appelée NS-25, débutera vers 7 h 50 CT (8 h 50 HE) sur le site Internet de la société fondée par Jeff Bezos.

NS-25, le septième vol avec équipage de Blue Origin à ce jour, transportera six clients à bord de la capsule : le capital-risqueur Mason Angel ; Sylvain Chiron, fondateur de la brasserie artisanale française Brasserie Mont-Blanc ; l’ingénieur logiciel et entrepreneur Kenneth L. Hess ; Carol Schaller, comptable à la retraite; l’aviateur Gopi Thotakura ; et Ed Dwight, un capitaine à la retraite de l’US Air Force sélectionné par le président John F. Kennedy en 1961 pour être le premier candidat astronaute noir du pays.

Bien qu’il ait terminé sa formation à l’école de pilotage de recherche aérospatiale et reçu une recommandation de l’armée de l’air, Dwight n’est finalement pas entré dans le corps des astronautes de la NASA. Il devient ensuite homme d’affaires et sculpteur ; Un nouveau documentaire du National Geographic sur les astronautes noirs, “The Space Race”, met en lumière l’histoire pionnière de Dwight.

« Je n’avais aucune intention de devenir astronaute. C’était la dernière chose sur ma liste de choses à faire », a déclaré Dwight dans le documentaire. “Mais une fois qu’ils m’ont lancé le défi, tout a changé.”

Ed Dwight assiste à la projection en janvier du documentaire “The Space Race” à Houston. À 90 ans, Dwight se dirige vers l’espace plus de 60 ans après que le président John F. Kennedy l’a choisi comme premier candidat astronaute noir du pays. (Crédit : Bob Levey/Getty Images)

Dwight relèvera ce défi et atteindra les limites de l’espace à l’âge de 90 ans, faisant de lui la personne la plus âgée à s’aventurer à de telles hauteurs, selon un porte-parole de Blue Origin.

Au cours de la mission, l’équipage s’envolera à plus de trois fois la vitesse du son, soit plus de 3 218,688 kilomètres par heure. La fusée fera sauter la capsule au-delà de la ligne Kármán, une zone située à 100 kilomètres (62 miles) au-dessus de la surface de la Terre qui est largement reconnue comme l’altitude à laquelle commence l’espace extra-atmosphérique, mais il existe de nombreuses zones grises.

Et au point culminant du vol, les passagers connaîtront quelques minutes d’apesanteur et une vue imprenable sur la Terre à travers les fenêtres de la cabine.

Le lancement fait suite au succès d’une mission scientifique sans pilote en décembre – le premier vol du programme New Shepard depuis l’accident survenu plus d’un an plus tôt.

L’échec de New Shepard en 2022

Une fusée et un vaisseau spatial New Shepard devaient lancer un lot d’instruments scientifiques le 12 septembre 2022. Mais une minute après le début du vol, la fusée a enduré Max Q, un terme aérospatial qui fait référence à un moment de stress maximal dans un véhicule. Cela se produit lorsque la fusée se trouve à une altitude relativement basse, où l’atmosphère est encore assez épaisse, mais où le vaisseau spatial se déplace à grande vitesse, créant un moment de pression intense sur le véhicule.

À ce moment-là, la fusée semblait émettre une énorme explosion de flammes. La capsule New Shepard, située au sommet de la fusée, a ensuite lancé son système d’interruption de lancement, allumant un petit moteur pour s’éloigner en toute sécurité de la fusée désactivée. Ce système a fonctionné comme prévu, parachutant la capsule vers un atterrissage en toute sécurité.

Blue Origin a révélé plus tard que la cause de la panne était un problème avec la tuyère du moteur, un grand cône qui dirige les gaz d’échappement enflammés vers le bas de la fusée. Les ordinateurs de bord ont détecté avec précision le défaut et ont arrêté le moteur, selon l’entreprise.

La mission NS-25 transportera un équipage de six personnes, dont (de gauche à droite) Sylvain Chiron, Kenneth L. Hess, Ed Dwight, Gopi Thotakura, Mason Angel et Carol Schaller. (Crédit : Origine Bleue)

Aucun blessé n’a été signalé au sol et Blue Origin a déclaré que les charges utiles scientifiques et la capsule pouvaient à nouveau voler.

Mais la fusée, laissée sans moteur en état de marche, s’est écrasée au sol et a été détruite. Normalement, après le lancement de New Shepard, le propulseur de fusée se dirige vers un atterrissage vertical sûr afin de pouvoir voler à nouveau.

Lors d’une interview en décembre avec le podcasteur Lex Fridman, Bezos a déclaré que le système d’évacuation qui a éjecté la capsule en toute sécurité est la pièce d’ingénierie la plus difficile de toute la fusée, mais “c’est la raison pour laquelle je suis à l’aise de laisser n’importe qui aller à New Shepard”.

“Le propulseur (de fusée) est aussi sûr et fiable que possible”, a ajouté Bezos. « La densité de puissance est si énorme qu’il est impossible d’être sûr que rien ne se passera mal. …La seule façon d’améliorer la sécurité est donc d’avoir un système d’échappement.

“À mon avis, un véhicule de tourisme devrait être conçu (…) pour être aussi sûr que possible”, a-t-il déclaré. « Vous ne pouvez pas le rendre parfaitement sûr. C’est impossible.”

Réparation de la fusée et remise en service

La Federal Aviation Administration, qui autorise les lancements de fusées commerciales et est chargée d’assurer la sécurité publique, a supervisé une enquête sur cette décision. L’enquête a révélé que la tuyère du moteur s’est rompue parce qu’elle a subi des températures plus élevées que ce que l’entreprise avait prévu.

Pour résoudre le problème, Blue Origin a déclaré avoir apporté des « modifications de conception à la chambre de combustion » (la zone du moteur où le carburant se mélange de manière explosive avec le comburant) et ajusté les « paramètres de fonctionnement », ou les données que l’entreprise utilise pour modéliser des vols sûrs.

“Des modifications de conception supplémentaires apportées à la buse ont amélioré les performances structurelles sous des charges thermiques et dynamiques”, a déclaré la société dans un communiqué de mars 2023.

La FAA a officiellement conclu son enquête sur l’accident le 27 septembre 2023, décrivant 21 « actions correctives » que Blue Origin était tenue de mettre en œuvre avant de reprendre le vol. L’agence n’a pas divulgué de détails sur ces actions, notant que le rapport « contient des données exclusives et des informations sur le contrôle des exportations américaines et n’est pas disponible pour diffusion publique ».

Ces changements et le vol réussi de New Shephard en décembre ont incité la société à relancer ses voyages spatiaux pour les amateurs de sensations fortes.

Avant l’échec de septembre 2022, les fusées New Shepard avaient effectué 22 missions consécutives réussies, dont six avec des passagers à bord. Bezos a volé à bord de la fusée en 2021. Parmi les autres touristes spatiaux notables précédemment transportés à bord du véhicule figurent l’acteur de « Star Trek » William Shatner et l’animateur de « Good Morning America » Michael Strahan.

Madeline Holcombe de CNN a contribué à ce rapport.

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