Plusieurs théories et peu de conclusions : pourquoi la taille du cerveau humain a diminué au cours des 100 000 dernières années

Plusieurs théories et peu de conclusions : pourquoi la taille du cerveau humain a diminué au cours des 100 000 dernières années
Plusieurs théories et peu de conclusions : pourquoi la taille du cerveau humain a diminué au cours des 100 000 dernières années
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Le cerveau humain est aujourd’hui 13 % plus petit que celui de nos ancêtres. CLAUDIO QUILODRAN

Découverte qui pourrait changer notre compréhension de l’évolution humaine, des études récentes ont révélé que le cerveau humain moderne est à peu près un 13% plus petit que ceux de leurs ancêtres d’il y a 100 000 ans. Ce déclin a soulevé une question intrigante pour les chercheurs : est-ce une conséquence du changement climatique ou est-il lié à certaines des capacités cognitives que nous avons développées ?

Traditionnellement, la communauté scientifique considère que le « gros cerveau » est la caractéristique distinctive de notre espèce par rapport aux autres animaux. Notre capacité de réflexion et d’innovation nous a permis de créer les premières expressions artistiques, d’inventer la roue et même d’atteindre la Lune. En effet, Comparé à d’autres animaux de taille similaire, le cerveau humain est gigantesque. Au cours des six millions d’années qui se sont écoulées depuis que nous avons partagé un ancêtre commun avec les chimpanzés, la taille du cerveau humain a presque quadruplé. Cependant, des études récentes indiquent que cette tendance s’est inversée au cours des 100 000 dernières années.

Une étude récente menée par un paléoanthropologue Ian Tattersall du Musée américain d’histoire naturelle de New York a retracé les volumes crâniens d’anciens hominidés. L’expert a constaté que L’expansion cérébrale s’est produite indépendamment dans différentes espèces et régions, notamment Australopithecus afarensis, Homo erectus, Homo heidelbergensis et Homo neanderthalensis.. Cependant, cette tendance s’est inversée avec l’arrivée du Homo sapiensdont le cerveau est désormais 12,7 % plus petit que celui de leurs ancêtres de la dernière période glaciaire.

“Nous avons des crânes de formes très particulières, donc les premiers humains sont très faciles à reconnaître, et les premiers ont des cerveaux extrêmement gros”» dit Tattersall.

Face à la question de savoir comment expliquer cette surprenante réduction cérébrale, le paléoanthropologue soutient que la raison pourrait être lié à un changement de style de pensée, qu’il appelle « traitement symbolique de l’information ». Autrement dit, pensez de manière plus abstraite pour mieux comprendre. Ce changement souligné par Tattersall coïncide avec l’invention du langage, qui a réorganisé les voies neuronales de manière plus efficace.

Selon le scientifique, des cerveaux plus petits mais mieux organisés étaient capables d’effectuer des calculs plus complexes, rendant inutiles des cerveaux volumineux et coûteux en termes d’énergie.

“À mesure que des cerveaux plus petits et mieux organisés sont devenus capables d’effectuer des calculs plus complexes, des cerveaux plus gros et métaboliquement coûteux sont devenus tout simplement inutiles.”, Expliquer. “C’était l’époque où les humains commençaient à produire des artefacts et des gravures symboliques avec des images géométriques significatives.”

L’expansion cérébrale s’est produite indépendamment dans différentes espèces et régions, notamment Australopithecus afarensis, Homo erectus, Homo heidelbergensis et Homo neanderthalensis (Photo : Picture Alliance / dpa)

Cependant, tous les scientifiques ne sont pas d’accord avec cette théorie.

Jeff Morgan Stibeldu Musée d’Histoire Naturelle de Californie, a déclaré que le changement climatique pourrait être une explication plus plausible. Dans son étude, il a découvert que la réduction de la taille du cerveau au cours des 17 000 dernières années est corrélée aux périodes de réchauffement climatique..

« Plus le climat est chaud, plus la taille du cerveau humain est petite, et plus le climat est froid, plus le cerveau est gros », a-t-il déclaré. Il a en outre soutenu que des cerveaux plus petits auraient pu constituer une adaptation permettant de mieux dissiper la chaleur dans un monde plus chaud.

“Aujourd’hui, s’il fait chaud, nous pouvons enfiler un T-shirt, sauter dans une piscine ou allumer la climatisation, mais il y a 15 000 ans, ces options n’étaient pas disponibles”, a-t-il commenté.

“Il le cerveau est le plus grand consommateur d’énergie de tous les organes, puisqu’il pèse environ 2% de notre masse corporelle, mais consomme plus de 20% de notre énergie métabolique au repos. Par conséquent, si le cerveau est un gros consommateur d’énergie et de chaleur, il est susceptible de s’adapter également au climat. “Notre théorie est que les cerveaux plus petits dissipent mieux la chaleur et ont également une production de chaleur réduite”, a ajouté Stibel.

Une autre théorie suggère que le rétrécissement du cerveau a commencé avec la transition des humains du statut de chasseurs-cueilleurs à la construction de sociétés complexes..

Jeremy DeSilva anthropologue au Dartmouth College, propose que Avec l’essor des civilisations, les connaissances et les tâches ont été divisées, réduisant ainsi le besoin d’un gros cerveau chez chaque individu.. Bien que cette théorie soit également contestée, elle suggère que le contexte social et culturel joue un rôle crucial dans l’évolution du cerveau.

« La naissance de sociétés et d’empires complexes a permis la diffusion des connaissances et des tâches. Les gens n’avaient plus besoin de tout savoir, et comme les individus n’avaient plus besoin de réfléchir autant pour survivre, la taille de leur cerveau a diminué », a expliqué DeSilva, qui a analysé des fossiles de crânes allant de l’hominidé du Miocène Rudapithèque (il y a 9,85 millions d’années) jusqu’à l’homme moderne (il y a 300 000 à 100 ans). Après cette analyse, il a estimé que le cerveau avait commencé à rétrécir il y a environ 3 000 ans.

Illustration de plusieurs individus d’Homo sapiens. AO HONG

Certains chercheurs, comme Eva Jablonka de l’Université de Tel Aviv, ont soutenu, pour leur part, que Des facteurs tels que la pauvreté et la malnutrition, plutôt que l’adaptation évolutive, pourraient avoir contribué au rétrécissement du cerveau.

Marthe Lahr, de l’Université de Cambridge, ajoute que la dépendance à l’égard de l’agriculture et les carences en nutriments pourraient avoir limité le développement du cerveau de nos ancêtres. “Une carence nutritionnelle pourrait expliquer le rétrécissement de nos crânes”, a-t-il déclaré.

La question de savoir si cette diminution de la taille du cerveau nous rend moins intelligents est encore plus complexe. Certains scientifiques affirment que même si le fait d’avoir un cerveau plus grand par rapport à la taille du corps est généralement corrélé à une intelligence plus élevée, la capacité cognitive dépend également de l’efficacité et de la connectivité neuronales. Bien que notre cerveau soit plus petit, les technologies et les outils que nous avons développés nous permettent de nous décharger des tâches cognitives, conservant voire améliorant notre intelligence collective.

“Le fait que la taille de notre cerveau diminue considérablement à l’heure actuelle conduit à la conclusion logique que notre capacité d’intelligence supérieure diminue ou du moins ne croît pas (…) Cependant, ce que nous avons fait au cours des 10 000 dernières années, c’est créer des outils et des technologies qui nous permettent de télécharger la cognition dans des artefacts. “Nous sommes capables de stocker des informations dans des ordinateurs et d’utiliser des machines pour calculer des choses à notre place”, a conclu Stibel.

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