ce sera peut-être la dernière commémoration en présence d’anciens combattants

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Caen, France (CNN) — À 99 ans, Jack Foy est considéré comme le plus jeune de son groupe d’amis qui ont combattu pendant la Seconde Guerre mondiale.


Mais leur âge avancé ne les empêchera pas de faire le voyage transatlantique pour honorer leurs camarades tombés au champ d’honneur à l’occasion du 80e anniversaire du Débarquement.

Le 6 juin, Foy, un survivant de la bataille des Ardennes, et ses camarades vétérans américains se joindront aux dignitaires et chefs d’État du monde entier pour commémorer les quelque 160 000 soldats alliés qui, il y a huit décennies, ont mené la plus grande invasion maritime. dans l’histoire de l’humanité.

Foy a déclaré à CNN qu’il s’était rendu à plusieurs monuments commémoratifs en France depuis 2014. La résonance émotionnelle de chaque voyage se renforce d’année en année, a-t-il déclaré, car ces anciens combattants savent que chaque voyage pourrait être le dernier.

“Nous réalisons que nous arrivons à la fin de notre temps”, a déclaré Foy.

Ils ne sont pas les seuls.

Alors que de grandes commémorations ont lieu tous les cinq ans, les organisateurs et les responsables gouvernementaux admettent que l’événement de cette année pourrait être le dernier mettant en vedette des anciens combattants encore vivants, dont les histoires sur les horreurs de la guerre sont devenues particulièrement poignantes alors que l’invasion russe de l’Ukraine a donné lieu à une guerre terrestre à grande échelle. Europe pour la première fois depuis 1945.

“Nous sommes parfaitement conscients que pour ces centenaires, c’est peut-être la dernière occasion de retourner sur les plages où ils ont débarqué, où ils ont combattu et où sont tombés leurs frères d’armes”, a déclaré le général Michel Delion, directeur général de l’agence gouvernementale française. de la commémoration française, Mission Libération.

Jack Foy, vétéran de la Seconde Guerre mondiale, serre la main du général Mark A. Milley, alors président des chefs d’état-major interarmées, à l’occasion de l’anniversaire du jour J l’année dernière. Crédit : Premier lieutenant Katherine Sibilla

Les différents pays organisateurs de l’événement planifient désormais ce qui devrait être la plus grande commémoration du jour J de l’histoire, tant en termes d’ampleur que, surtout pour les anciens combattants âgés, en termes de logistique.

Environ 150 vétérans américains devraient se rendre en Normandie, dont une vingtaine ont effectivement combattu le jour J, selon Charles Djou, secrétaire de l’American Battle Monuments Commission (ABMC), organisme indépendant chargé de la gestion des cimetières militaires américains. monuments commémoratifs à l’étranger. Le plus jeune a 96 ans.

Quinze vétérans canadiens, dont trois ou quatre ayant combattu le jour J, voyagent avec la délégation canadienne, selon John Desrosiers, directeur des opérations internationales d’Anciens Combattants Canada. Desrosiers a déclaré que le plus jeune voyageant avec le groupe avait 98 ans et le plus âgé, 104 ans.

Le ministère britannique de la Défense a déclaré qu’il s’attend à ce que plus de 40 anciens combattants de la Seconde Guerre mondiale participent à des événements en Normandie.

jour J des anciens combattants

Des vétérans américains du jour J assistent à un rassemblement au cimetière et mémorial américain de Normandie dans le cadre des célébrations du 79e anniversaire du jour J, le 6 juin 2023. Crédit : Christopher Furlong/Getty Images

Ces vétérans seront rejoints par quelque 25 chefs d’État et de gouvernement, dont le président des États-Unis, Joe Biden, le premier ministre du Royaume-Uni, Rishi Sunak, et le premier ministre du Canada, Justin Trudeau. Le président russe Vladimir Poutine n’a pas été invité en raison de la guerre en Ukraine, tandis que le président ukrainien Volodymyr Zelensky devrait y être présent, selon une source de la présidence française.

Avec autant de chefs d’État présents dans la ville, les mesures de sécurité sont intenses. Le ministère français de l’Intérieur a annoncé qu’un contingent massif de 12 000 agents de sécurité serait déployé le 6 juin.

Par ailleurs, les autorités françaises imposeront de fortes restrictions de déplacements, ce qui isolera du reste du pays la côte normande et les villes habituellement calmes qui la peuplent.

Cependant, le 6 juin, ces aînés traversent habituellement la région pour un itinéraire d’une journée complète, qui comprend des cérémonies nationales dans des cimetières américains, britanniques et canadiens ; la grande commémoration internationale organisée par la France ; et puis, s’ils ont de l’énergie, des actes plus locaux.

La plupart des anciens combattants voyagent également avec toute une phalange de personnel médical. L’organisation caritative qui a organisé le voyage de Foy, la Best Defense Foundation, basée aux États-Unis, amènera trois médecins et dix infirmières pour accompagner les 50 anciens combattants en provenance des États-Unis. Chaque ancien combattant voyagera avec un soignant personnel, généralement un membre de la famille ou un ami.

Les responsables affirment que des mesures extraordinaires sont prises pour traiter les anciens combattants comme des rois, car ils seront honorés par la famille royale. Le roi Charles III sera présent le 6 juin, son premier voyage à l’étranger depuis qu’il a reçu un diagnostic de cancer, aux côtés de la reine Camilla et du prince William, selon le palais de Buckingham. Des représentants des familles royales de Belgique, de Monaco, des Pays-Bas et de Norvège sont également attendus.

L’équipe de Delion a répété et chronométré les cours de fauteuil roulant pour la cérémonie internationale dirigée par la France. Ils envisagent également la possibilité que les anciens combattants entrent en même temps que les chefs d’État et autres dignitaires afin de réduire leur temps d’attente.

Les organisateurs américains et canadiens ont déclaré à CNN qu’ils placeraient les anciens combattants en dernier lors de leurs cérémonies nationales respectives afin qu’ils soient à l’aise. Le grand public présent à l’événement américain, par exemple, devra être assis une heure à l’avance pour des raisons de sécurité.

“Nous prenons soin des anciens combattants qui ont servi et fait les énormes sacrifices qu’ils ont consentis pendant la Seconde Guerre mondiale”, a déclaré Djou.

jour de commémoration

Le vétéran britannique du jour J Tom Schaffer (à gauche) et son compagnon John Pinkerton examinent les noms au mémorial britannique de Normandie à Ver-sur-Mer, en France, avant le 79e anniversaire du débarquement en juin 2023. Schaffer Il est décédé disparu en mars 2024, à l’âge de 97 ans. Crédit : Gareth Fuller/PA

Gardez les histoires vivantes

Après un report de 24 heures en raison du mauvais temps, le jour J a commencé peu après minuit le 6 juin 1944, lorsque les parachutistes sont descendus sur la France occupée par les Allemands pour préparer le terrain pour l’invasion. Les avions et navires de guerre alliés ont commencé leurs bombardements vers 6h30 du matin, et les troupes sont arrivées sur les plages peu après. Ils ont débarqué sur une bande côtière de 80 km de long organisée en cinq plages portant les noms de code Gold, Juno, Omaha, Sword et Utah. Les Américains prennent en charge Omaha et l’Utah. Les Britanniques menèrent l’assaut sur Gold et Sword, tandis que les Canadiens s’occupèrent de Juno.

Même si 4 414 soldats alliés sont morts ce jour-là et qu’il faudra plus d’un mois pour atteindre l’un des principaux objectifs du jour J – la libération de la ville stratégiquement importante de Caen – le débarquement a été considéré comme un succès. Les troupes alliées avaient réussi à atteindre le continent français ; Ce fut le début de la fin pour Hitler et l’Allemagne nazie.

Débarquement de Normandie le jour J de la seconde guerre mondiale

Des soldats américains défilent depuis Omaha Beach le 18 juin 1944. Crédit : Archives Underwood/Getty Images

Le drame de l’événement a captivé l’imagination du public américain pendant des décennies, à la fois en raison de l’ampleur de l’invasion et du fait qu’il s’agissait d’un tournant « digeste » dans la guerre, selon Ben Brands, historien militaire à l’ABMC. .

“La Seconde Guerre mondiale, en particulier en Europe, devient une bataille continue à partir du moment où les forces débarquent sur les plages du jour J jusqu’à la capitulation de l’Allemagne. L’esprit humain a besoin de décomposer tout cela en histoires digestes, et le jour J est un moment vraiment puissant, événement discret qui est essentiel à tout ce qui vient après”, explique Brands. “Il y a tellement d’histoires puissantes qui découlent du jour J.”

cimetière de la seconde guerre mondiale

Des militaires américains placent des drapeaux américains et français à côté des tombes des soldats tombés au combat au cimetière américain de Normandie le 5 juin 2023 à Colleville-sur-Mer, en France. Crédit : Christopher Furlong/Getty Images

Au fil du temps, les anciens combattants ont joué un rôle crucial dans la transmission des histoires du jour J. Leurs témoignages captivants et viscéraux sont de meilleurs professeurs d’histoire que n’importe quel manuel.

Mais seule une partie des soldats ayant vécu le jour J est encore en vie.

Sur les 16,4 millions d’Américains qui ont servi dans l’armée pendant la Seconde Guerre mondiale, moins de 100 000 devraient être encore en vie à la fin de l’année, selon les statistiques du ministère américain des Anciens Combattants. Au Canada, au 31 mars 2023, il n’y avait que 9 297 anciens combattants canadiens vivants ayant servi pendant la Seconde Guerre mondiale ou la guerre de Corée, selon les plus récentes statistiques disponibles d’Anciens Combattants Canada. Le ministère britannique de la Défense a déclaré qu’il ne disposait pas de chiffres sur les vétérans.

On ne sait pas exactement quel est l’âge moyen d’un ancien combattant de la Seconde Guerre mondiale. Étant donné que l’âge médian d’un vétéran américain de la Seconde Guerre mondiale en juin 2020 était de 93 ans, selon les chiffres du recensement américain de l’époque, il est probable que la plupart des vétérans survivants des forces alliées ont maintenant au moins plus de quatre-vingt-dix ans. D’ici le 85e anniversaire, en 2029, le nombre de personnes encore en vie sera presque certainement à trois chiffres.

“Les gens se rendent compte que cette génération passe et elle passe vite, et il est important de garder vivantes leurs histoires, de garder la mémoire de ceux qui sont morts et enterrés en Normandie, mais aussi de ceux qui ont combattu et ont survécu, car déjà Ils ne peuvent plus rester parmi nous très longtemps pour raconter ces histoires”, a déclaré Brands.

“Le 80ème anniversaire sera un événement très puissant.”

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