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Presque hier : le grand gel, 1918-1919

Presque hier : le grand gel, 1918-1919
Presque hier : le grand gel, 1918-1919
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Il semble que c’était presque hier que le fleuve Mississippi était solidement gelé. C’était l’hiver 1918 et 1919, lorsqu’un mois de décembre froid avec des températures basses prolongées a fermé la rivière à tout trafic fluvial nord-sud.

Avant la crue de 1927 et la construction d’une série de barrages, de digues et de digues coordonnées, le courant de la rivière était plus large et plus lent. La rivière était donc plus susceptible de geler plus fréquemment qu’à l’époque moderne.

Comme les bateaux à vapeur étaient généralement construits avec des coques en bois, ils ne pouvaient pas fonctionner lorsque le fleuve transportait de la glace. Par conséquent, au premier signe d’amas de glace flottants, ces navires à coque en bois se retiraient vers un port d’eau chaude, comme Paducah ou Memphis, pour s’amarrer et attendre la fin des glaces et du froid.

Beaucoup tentaient leur chance pour se rapprocher le plus possible de Noël afin de profiter du marché saisonnier et restaient alors hors service pendant six à huit semaines.

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Les ferries ne fonctionnaient pas lorsqu’il y avait de la glace dans le fleuve et comme il n’y avait pas de pont entre Saint-Louis et Memphis, il y avait des périodes, presque chaque hiver, pendant lesquelles il était impossible de traverser le Mississippi ici, dans sa partie médiane.

L’une des conséquences de la fermeture prolongée de la rivière à cause des glaces a été la coupure de l’approvisionnement en charbon du sud de l’Illinois. Cela signifiait des pénuries, des prix élevés et le rationnement du charbon en janvier et février pratiquement chaque année, particulièrement en 1919. La situation fut aggravée par la présence de la grande épidémie de grippe de cet hiver.

L’hiver 1918-1919 a été si froid et si difficile que même si c’était il y a presque un siècle, on dirait presque hier.

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