Quatre start-ups mènent la course chinoise pour rivaliser avec ChatGPT d’OpenAI

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Quatre start-up chinoises d’intelligence artificielle générative ont été valorisées entre 1,2 et 2,5 milliards de dollars au cours des trois derniers mois, en tête d’un peloton de plus de 260 entreprises cherchant à imiter le succès de concurrents américains tels qu’OpenAI et Anthropic.

Les nouvelles licornes – Zhipu AI, Moonshot AI, MiniMax et 01.ai – ont obtenu le soutien important d’un bassin d’investisseurs largement nationaux et se battent pour embaucher les meilleurs talents pour développer les produits d’IA les plus populaires.

« Il n’y a pas encore de modèle de fondation gagnant sur le marché chinois. Ce sont quelques-uns des noms qui mènent la charge pour revendiquer ce titre », a déclaré Charlie Dai, vice-président et analyste principal du cabinet de conseil spécialisé en technologie Forrester.

Ses homologues américains surpassent les start-up chinoises d’IA générative en termes de développement technologique et de collecte de fonds totale. Mais avec ChatGPT et d’autres applications d’IA révolutionnaires comme Character.ai indisponibles en Chine, 262 start-ups sont en compétition pour proposer des alternatives locales, selon un décompte du fournisseur de données IT Juzi.

Dans l’ensemble, les start-ups chinoises d’IA générative ont divulgué une levée de fonds totale de 14,3 milliards de RMB (2 milliards de dollars) au cours des quatre premiers mois de l’année, selon IT Juzi, défiant le ralentissement des investissements dans d’autres domaines de la technologie grand public. Cependant, de nombreuses start-ups n’ont pas divulgué toutes leurs levées de fonds, protégeant ainsi leurs trésors de guerre de leurs concurrents dans la ruée pour embaucher des talents et rivaliser pour des ressources informatiques limitées.

IA Zhipu

  • Valorisation : 2,5 milliards de dollars sur la base de sa dernière levée de fonds en mars.

  • Fondateur : Tang Jie, professeur à l’Université Tsinghua de Pékin, un vivier important de talents en IA. Le directeur général est Zhang Peng, ancien professeur d’informatique à l’Université Tsinghua.

  • Bailleurs de fonds : Alibaba Cloud, Tencent, Meituan, HongShan, Xiaomi, Qiming Venture Partners, Legend Capital, Hillhouse Capital, Caisse nationale de sécurité sociale.

  • Produits : Assistant Qingyan AI ciblant les rédacteurs et les codeurs. Elle propose des assistants IA sur mesure pour des clients tels que des banques, des groupes d’assurance et des entreprises technologiques. Du côté des consommateurs, un avatar de chatbot AiU permet aux utilisateurs de parler avec une gamme de personnages de manga.

  • Effectif : plus de 800 employés basés dans le parc scientifique de l’université Tsinghua à Haidian, Pékin.

Pékin a approuvé plus de 40 grands modèles linguistiques et applications d’IA associées pour un usage public, tout en créant un environnement réglementaire favorable qui encourage la croissance du secteur grâce à des allègements fiscaux et des subventions.

Zhipu est devenue la plus grande start-up chinoise d’IA en termes de nombre d’employés. Issue de la prestigieuse université Tsinghua de Pékin, un important vivier de talents en IA, l’entreprise de plus de 800 personnes vaut 18 milliards de RMB (2,5 milliards de dollars) sur la base de sa dernière levée de fonds en mars, selon deux de ses investisseurs. Ils n’ont pas révélé combien ils avaient récolté.

Moonshot, créée par Yang Zhilin, ancien élève d’un fondateur de Zhipu, a été valorisée à 2,5 milliards de dollars lors d’un cycle d’investissement d’un milliard de dollars annoncé en février. Auparavant, Yang a effectué un stage chez Google Brain AI et Meta AI et a fondé une start-up appelée Recurrent AI qui analysait les appels des vendeurs.

Moonshot, Zhipu et 01.ai ont développé des chatbots destinés aux employés de bureau et aux étudiants, qui utilisent des assistants numériques pour digérer de longs textes et optimiser les résultats de recherche. Ni Moonshot ni Zhipu n’ont répondu aux demandes de commentaires sur leur financement.

Le chatbot Kimi de Moonshot, qui tire son surnom du nom anglais de Yang, est devenu le rival le plus proche de l’Ernie Bot du géant chinois de la recherche sur Internet, Baidu. Kimi a enregistré 12,6 millions de visites en mars, contre 14,9 millions de visites pour son concurrent plus établi, selon le fournisseur de données Aicpb.com, mais Kimi connaît une croissance beaucoup plus rapide.

“Kimi a fait du bon travail sur son interface utilisateur et sur la contextualisation du contenu via RAG”, a déclaré un initié du secteur, faisant référence à la technique de génération augmentée par récupération qui permet aux modèles de récupérer des données à partir de sources externes et de fournir des réponses à jour. aux requêtes des utilisateurs.

IA Moonshot

  • Valorisation : 2,5 milliards de dollars, sur la base d’un cycle de financement de 1 milliard de dollars annoncé en février, mené par Alibaba.

  • Fondateur et PDG : Yang Zhilin, chercheur en IA et auteur clé d’un article important sur les grands modèles de langage. Yang est un ancien élève du fondateur de Zhipu, Tang Jie, à Tsinghua et a effectué des stages chez Meta AI et Google Brain, encadrés par des chercheurs influents en IA. Il donne un cours hebdomadaire à Tsinghua.

  • Bailleurs de fonds : Alibaba, Xiaohongshu, Meituan, HongShan, ZhenFund et Monolith Management.

  • Produits : le chatbot Kimi apparaît comme le plus grand rival de l’Ernie Bot de Baidu.

  • Effectif : environ 200 employés également basés dans le parc scientifique de l’université de Tsinghua.

Mais Kimi est devenu victime de sa popularité, ayant du mal à répondre à la demande alors que les utilisateurs se ruent vers le chatbot facile à utiliser, que les experts du secteur ont loué pour son outil de synthèse et pour ses réponses claires et hautement contextualisées. Kimi Bot a subi une panne de courant de deux jours en mars, ce qui a poussé la jeune entreprise à présenter des excuses.

Face aux mêmes ressources informatiques contraintes, de nombreuses start-up d’IA ont choisi de lancer des chatbots avatar, qui n’ont pas besoin d’être aussi doués en raisonnement que les chatbots de productivité. Ces chatbots sont formés sur de plus petites quantités de données, nécessitant ainsi moins de ressources informatiques.

« ChatGPT est difficile à copier. Le modèle est le produit. Il est plus facile de créer un chatbot avatar ; vous pouvez le faire sur un modèle open source avec des ressources informatiques limitées », a déclaré un chercheur chinois en IA.

Zhipu et MiniMax disposent tous deux de chatbots avatar, ciblant le plus grand marché de jeux au monde avec des personnages sur le thème des anime avec lesquels plaisanter et flirter tout en générant des commentaires des utilisateurs pour itérer leurs modèles. MiniMax, basée à Shanghai, est évaluée à 2,5 milliards de dollars, sur la base d’un cycle de financement de 600 millions de dollars annoncé en mars.

01.ai, fondée par le pionnier de l’IA Kai-Fu Lee, a lancé une série de modèles open source appelés Yi, adaptés au marché chinois et construits sur l’architecture Llama libre d’adaptation de Meta. Hugging Face, qui suit les modèles open source, a classé plusieurs itérations des modèles Yi en bonne place dans ses tableaux de bord pour le raisonnement de bon sens, les mathématiques, le codage et la capacité de lecture. 01.ai a également lancé un chatbot de productivité appelé Wanzhi.

La start-up d’IA a récemment réalisé une levée de fonds pour une valorisation de 1,2 milliard de dollars, selon une personne ayant une connaissance directe de l’accord, et bénéficie du soutien du propre fonds de capital-risque de Lee, Sinovation Ventures, Shunwei Capital, Xiaomi et Alibaba Cloud. .

En l’absence de leader clair ou d’application phare en Chine, il est difficile pour les clients de sélectionner le bon fournisseur, a déclaré Jeffrey Ding, expert de l’écosystème chinois de l’IA et professeur adjoint à l’Université George Washington. « Il est très difficile de faire la différence entre toutes ces applications similaires. Comment savoir quelle entreprise sera la plus efficace dans votre situation particulière », a-t-il déclaré.

MiniMax

  • Valorisation : 2,5 milliards de dollars, sur la base d’un cycle de financement de 600 millions de dollars annoncé en mars.

  • Fondateur et PDG : Yan Junjie, ancien cadre chez SenseTime avec une formation en vision par ordinateur.

  • Bailleurs de fonds : Alibaba, Tencent, HongShan, Hillhouse et Future Capital.

  • Produits : chatbots avatar IA ciblant les marchés nationaux et étrangers.

Les quatre dirigeants ont attiré des financements d’Alibaba, qui est devenu l’un des principaux bailleurs de fonds des start-ups d’IA alors qu’il cherche à reproduire le succès du grand pari de Microsoft sur OpenAI.

Mais le pool de financement de cette génération de start-ups est plus restreint qu’auparavant, les fonds technologiques mondiaux ne jouant pas le rôle qu’ils ont joué avec la dernière génération de start-ups de surveillance de l’IA, notamment SenseTime et Megvii.

« Les investisseurs étrangers restent largement à l’écart », a noté un investisseur en IA.

En plus d’un financement adéquat, les start-up chinoises d’IA découvrent qu’elles disposent à la fois du talent en ingénierie nécessaire pour lancer des produits compétitifs et de ressources informatiques suffisantes pour former les modèles existants – malgré les restrictions américaines sur les exportations de puces avancées.

“Les sociétés chinoises de cloud computing disposent de stocks suffisants de GPU Nvidia achetés avant l’interdiction pour permettre aux start-ups de suivre ce cycle de formation sur modèles”, a déclaré un employé d’une start-up d’IA qui négocie les termes des contrats de cloud computing.

Cependant, deux autres employés de start-ups d’IA ont déclaré qu’ils ciblaient des produits nécessitant moins de puissance de calcul, à mesure que l’industrie s’adapte aux restrictions américaines. Ils ont ajouté que les ressources informatiques limitées étaient l’une des principales raisons pour lesquelles de nombreuses start-ups chinoises d’IA s’appuyaient sur des modèles open source comme Meta’s Llama pour créer leurs propres modèles et applications, au lieu d’avoir à utiliser de précieuses ressources informatiques et des talents pour créer un modèle propriétaire à partir de gratter.

“Les start-ups chinoises d’IA effectuent beaucoup de recherche et de développement sur l’architecture open source, puis peaufinent le modèle et contribuent à l’écosystème global”, a déclaré Dai de Forrester. “Ces start-up n’ont pas besoin de concevoir des modèles ni de valider l’architecture, ce qui nécessite beaucoup de ressources”, a-t-il ajouté.

01.ai

  • Valorisation : 1,2 md$ sur la base du dernier cycle de financement.

  • Fondateur et PDG : Kai-Fu Lee, ancien président de Google Chine, fondateur et ancien directeur de Microsoft Research Asia et fondateur de Sinovation Ventures.

  • Bailleurs de fonds : Alibaba Cloud, Sinovation Ventures, Shunwei Capital et Xiaomi.

  • Produits : modèle LLM de base open source, chatbot IA et outil de productivité pour les entreprises.

  • Effectif : 200 personnes dans le district de Haidian, Pékin.

Les bas salaires des ingénieurs en IA, par rapport à ceux des États-Unis et de l’Europe, contribuent également à maintenir les coûts à un niveau bas. Un récent diplômé d’un doctorat en informatique d’une université chinoise peut généralement s’attendre à gagner entre 80 000 et 240 000 dollars par an dans une grande start-up, une fourchette environ quatre fois plus élevée dans la Silicon Valley, selon plusieurs personnes connaissant le sujet.

« Notre croissance est si rapide », a déclaré un employé d’une de ces start-up, soulignant que l’expansion rapide de l’équipe produit et commerciale a permis à l’entreprise d’accélérer la commercialisation de sa technologie et de courtiser de nouveaux clients.

Comme l’a déclaré un investisseur chinois dans les technologies profondes : « Les entreprises chinoises ne sont pas douées pour la technologie fondamentale elle-même. Mais ils sont très doués pour observer les tendances du secteur, suivre tout ce qui en ressort et tirer parti de leurs dividendes en ingénierie pour suivre ce qui a émergé aux États-Unis.

Reportage supplémentaire d’Andy Lin à Hong Kong

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