Le food hall de San Jose connaît un début difficile

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On pourrait pardonner aux passants du Downtown Food Hall de San Jose de penser qu’il est fermé.

L’intérieur sombre semble abriter du matériel abandonné. À côté d’une porte fermée, juste sous l’auvent du bâtiment, un panneau « ouvert » s’éteint. L’entrée proprement dite se trouve trois fenêtres plus bas, sous un auvent incongru à rayures vertes et blanches.

Le Downtown Food Hall de San Jose, qui a ouvert ses portes plus tôt cette année, compterait des dizaines de restaurants, mais ce n’est en partie qu’une façade. Avec moins de 10 cuisines en activité, certains propriétaires d’entreprise ont créé plusieurs vitrines pour présenter les variantes de différentes cuisines, donnant l’illusion d’une entreprise plus grande que celle qui existe réellement. Mais le modèle de service ne fonctionne pas pour les propriétaires ou les clients, avec des problèmes de marketing et de confusion dans les commandes parmi de nombreux problèmes.

L'intérieur d'un hall d'entrée d'une halle alimentaire
Le hall principal du Downtown Food Hall de San Jose. Photo de Robert Eliason.

Varun Aggarwal et son épouse Tanvi exploitent une seule cuisine sous neuf noms de restaurant différents, avec des menus végétariens comprenant des plats indiens classiques, de la cuisine de rue, des pizzas, des hamburgers, des plats chinois et des articles budgétaires destinés aux étudiants. Il a déclaré que même s’il possède ce qu’il prétend être le plus grand choix de plats végétariens du pays, avec plus de 200 plats, le manque de visibilité de sa cuisine entrave son activité.

« Nous ne sommes pas autorisés à avoir une pancarte à l’extérieur du bâtiment », a-t-il déclaré à San José Spotlight, « ou quoi que ce soit qui permette au client de savoir ce que nous avons. Tout ce que nous avons, c’est notre petit logo sur ce kiosque. « Les affaires vont bien, mais elles devraient croître plus vite. »

Tanvi et Varun Aggarwal. Photo de Robert Eliason.Tanvi et Varun Aggarwal. Photo de Robert Eliason.
Tanvi et Varun Aggarwal dirigent neuf restaurants dans une seule cuisine au Downtown Food Hall de San Jose. Ils disent que le manque de visibilité affecte les entreprises. Photo de Robert Eliason.

Les restaurants du Food Hall, gérés par CloudKitchens, produisent également de la nourriture à livrer et à emporter, bien qu’il y ait des sièges sur place. Connu sous le nom de cuisine fantôme, le concept commercial s’est imposé pendant la pandémie alors que la demande de services de livraison augmentait.

Dans un endroit de la rue East Santa Clara qui abritait autrefois Downtown Furniture de Hank Coca, quatre des sept fenêtres sont tapissées de publicités pour les sandwichs Y-Linh, mais le restaurant n’a pas d’heures d’ouverture et est marqué fermé sur le site Web. Cependant, elle apparaît toujours dans les kiosques à journaux comme l’une des cuisines disponibles du salon.

“Les gens passent devant et ne savent même pas que c’est un lieu de restauration”, a déclaré Sam Ramani, propriétaire de SpicePulao, l’une des cuisines de la salle, à San José Spotlight. « Nous recevons ce genre de commentaires tous les jours. Jusqu’à la semaine dernière, il n’y avait aucun signe d’ouverture ici.

Poulet Teriyaki d'Azuma. Photo de Robert Eliason.Poulet Teriyaki d'Azuma. Photo de Robert Eliason.
Poulet Teriyaki d’Azuma, l’une des nombreuses offres du Downtown Food Hall. Photo de Robert Eliason.

À l’intérieur de la salle à manger se trouve un hall avec une poignée de tables et un comptoir avec des sièges. Une cuisine de sushi donne sur la rue et deux cuisines étroites servant du thé et des pizzas font face à la salle à manger. Une cuisine à l’arrière, occupée le mois dernier seulement, est désormais vidé et vide.

Les clients passent leurs commandes au comptoir via des kiosques qui affichent les menus de l’un des 33 restaurants actuellement ouverts. Les éléments de différents menus peuvent être combinés en une seule commande. Après paiement, les commandes sont transmises par ordinateur aux cuisines correspondantes.

Lorsque la nourriture est prête, un robot sur roues se déplace dans les profondeurs de l’établissement, récupérant les articles de chaque cuisine et les apportant à un humain qui emballe la commande et la remet au client en attente.

“À l’heure actuelle, nous avons entre six et neuf cuisines en activité”, a déclaré Coryne Turner, directrice adjointe des opérations de l’établissement, à San José Spotlight. « Nous disposons d’un total de 26 cuisines et presque toutes sont louées. Mais il y a quelques points juridiques à régler.

Coryne Turner, directrice associée des opérations des installations. Photo de Robert Eliason.Coryne Turner, directrice associée des opérations de l'établissement. Photo de Robert Eliason.
Coryne Turner, directrice adjointe des opérations des installations, a déclaré que la halle alimentaire prévoyait de faire davantage de marketing pour attirer plus de clients. Photo de Robert Eliason.

Turner est un employé récent, embauché le 29 avril. Il a déclaré que les affaires ont été lentes depuis l’ouverture en janvier, ce qu’il a attribué au fait de ne pas fonctionner à pleine capacité.

“Nous allons faire davantage de marketing et essayer de nous faire connaître”, a-t-il déclaré. “Les gens ne nous connaissent pas vraiment pour le moment, mais l’objectif est d’arriver à 100 % le plus tôt possible et de faire avancer les choses.”

Alors qu’ils tentent de remplir les cuisines vides, plusieurs des premiers locataires n’ont pas survécu jusqu’à l’ouverture ou ont fermé depuis. Ramani a déclaré que les retards dans l’ouverture prévue en septembre lui avaient créé de sérieux problèmes.

« Toute notre équipe était là, mais elle était verrouillée », a-t-il déclaré. « Après notre arrivée, il leur a fallu deux mois pour ouvrir. Nous payions un loyer, mais les choses ne marchaient pas. Nous ne sommes pas autorisés à échapper au bail. “S’ils nous relâchaient, nous partirions le lendemain.”

Les problèmes semblent être endémiques au fonctionnement de CloudKitchens, qui compte près de 100 cuisines fantômes à travers le pays. Selon une enquête menée auprès de 20 sites CloudKitchens, le taux de rotation moyen des cuisines en 2022 était de 65 %. Les représentants de l’entreprise n’ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

Certains clients réguliers semblent conscients des problèmes sous-jacents. Le client Alan Jackson a déclaré qu’il entretenait une relation amour-haine avec le hall de restauration car l’offre alimentaire ne cesse de changer, même si elle n’est ouverte que depuis quelques mois.

Lorsqu’on lui a demandé quel était son restaurant préféré, il a répondu qu’il était fermé, tout comme son deuxième restaurant préféré.

Robots de livraisonRobots de livraison
Les robots de livraison récupèrent les articles de différentes cuisines de la salle à manger. Photo de Robert Eliason.

Le client Fred James, qui travaille dans le secteur de la restauration, a déclaré qu’il pensait que le problème venait de la nature impersonnelle de la salle à manger et de la déconnexion entre les clients et les cuisines.

« Parce qu’il s’agit essentiellement d’une façade », a-t-il déclaré à San José Spotlight, « cela crée involontairement de mauvais comportements. Vous n’avez pas affaire à des gens ici ; Si vous avez une mauvaise expérience avec une cuisine, cela se répercute sur tout le monde. Tu ne reviendras pas”.

Bien qu’il ait également des sentiments mitigés sur l’alimentation et le modèle commercial, il a déclaré qu’il continuerait à visiter, en espérant que les choses s’arrangeront d’elles-mêmes.

«Je veux que cet endroit réussisse», a-t-il déclaré. «Je ne veux pas qu’un endroit échoue. Mais je pense que tout le monde doit être conscient de ce qui se passe ici. »

Contactez Robert Eliason au [email protected].

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