Empreintes d’anciens mammifères à Salta

Empreintes d’anciens mammifères à Salta
Empreintes d’anciens mammifères à Salta
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Le Dr Rosendo Pascual, l’un des plus grands paléontologues mammifères formés par la République argentine, nous a insisté dans les années 1980 sur le fait qu’il fallait rechercher des restes fossiles de mammifères dans les couches du Crétacé avec des dinosaures dans le nord de l’Argentine. On sait que la région est riche en formations géologiques qui constituent la frontière entre les périodes Mésozoïque et Cénozoïque, caractérisées respectivement par le règne des dinosaures et des mammifères. Nous savons également qu’après cette limite, lorsque l’astéroïde qui a frappé le Yucatán est tombé, nous ne trouverons plus de dinosaures, de reptiles marins ou volants, de céphalopodes ou d’autres formes de vie qui étaient très prospères dans les mers, les cieux et les continents du Crétacé. Mais il y avait des mammifères qui coexistaient avec les dinosaures et certains d’entre eux n’ont pas disparu lors du grand holocauste de la frontière K/T ou K/Pg, il y a environ 66 millions d’années.

Cette limite a été largement étudiée dans le monde entier à l’aide de dizaines de techniques isotopiques et de l’identification d’éléments chimiques cosmogéniques, tels que l’iridium. Sans aller plus loin, nous avons identifié cette limite à Salta où nous avons des preuves chimiques-isotopiques ainsi que des restes osseux ou des empreintes des derniers dinosaures qui ont vécu sur la planète et aussi des premiers mammifères qui se sont développés à partir de l’extinction des faunes précédentes. . Rappelons que cet événement catastrophique a effacé plus de soixante pour cent de la vie sur la planète.

La réinitialisation de la Terre

Après l’holocauste extraterrestre, la Terre a subi un processus de réinitialisation et une nouvelle dynamique a commencé au niveau de sa flore et de sa faune. Les mammifères, les oiseaux, les plantes à fleurs, les insectes ont prospéré et les mers se sont peuplées de nouvelles faunes d’invertébrés et de poissons.

Comme nous l’avons dit, Salta a la chance d’avoir des couches de roches qui préservent cet événement traumatisant sur la planète Terre. D’une part, d’abondants restes de dinosaures témoins de l’extinction ont été trouvés, notamment dans leurs empreintes conservées dans les couches calcaires de la Formation Yacoraite et, d’autre part, des restes de mammifères primitifs dans les couches marneuses du sous-groupe de Santa Bárbara. au sein des formations Mealla, Maíz Gordo et Lumbrera.

Dans les couches du Crétacé, des restes osseux de dinosaures herbivores comme les titanosaures ont été trouvés, dont le célèbre Saltasaurus, des restes de petits carnivores comme le Noasaurus, des œufs et des couvées de titanosaures, des œufs de dinosaures carnivores, des restes d’abélisaures carnivores comme Güemesia, des os du maniraptor Unquillosaurus, des os d’oiseaux énantiornites qui remplissaient différents rôles écologiques et qui ont disparu avec les dinosaures, des griffes et des dents desserrées, ainsi qu’une extraordinaire variété d’empreintes de dinosaures carnivores et herbivores, grands et petits, bipèdes et quadrupèdes.

Plus d’empreintes de pas ont été trouvées que de restes d’os et il existe même des empreintes d’animaux dont les os n’ont pas été retrouvés jusqu’à présent, comme les hadrosaures et les ankylosaures. Et même quelques traces possibles de ptérodactyles, ces reptiles volants devenus célèbres dans un film de Spielberg.

En 1986, j’ai participé à un congrès mondial sur les dinosaures aux États-Unis et il y avait tous les grands experts internationaux en la matière tels que Jack Horner, Robert Baker, David Gillete, Martin Lockley et d’autres, dont certains ont ensuite conseillé Steven Spielberg dans son succès. Films Jurassic Park. Parmi eux, l’Anglais David Unwin, l’actuel expert mondial des ptérodactyles, a présenté ses travaux sur les empreintes laissées par ces reptiles volants particuliers et nous avons évoqué la possibilité de leur existence dans les couches du Crétacé du nord de l’Argentine.

Petits mammifères de Salta

Revenant à l’origine de cet article, nous disions que Pascual nous encourageait à rechercher des mammifères fossiles dans les couches du Crétacé, ce qui nous paraissait absurde à l’époque. Des restes osseux de mammifères ayant coexisté avec des dinosaures ont été découverts au cours des dernières décennies en Patagonie. De nombreuses familles, genres et espèces nouveaux pour la science ont même été établis. José Bonaparte et Rosendo Pascual ont abordé ces études avec un certain nombre de disciples qui dirigent aujourd’hui le monde de la paléontologie. La vérité est qu’en 2022, la Réunion de Communication de l’Association Paléontologique Argentine s’est tenue à Salta et là, parmi de nombreuses présentations, on a annoncé des nouvelles choquantes qui sont passées inaperçues ; c’est-à-dire la première découverte d’empreintes de mammifères de l’époque des dinosaures.

Les empreintes ont été trouvées dans la vallée de Tonco, connue pour ses mines d’uranium et les nombreuses empreintes de dinosaures qui y sont trouvées.

Les petites empreintes proviennent de la formation Yacoraite, la même formation calcaire qui a fourni de nombreuses empreintes de dinosaures et d’oiseaux qui vivaient avec eux. Jusqu’à présent, les empreintes de mammifères du Crétacé n’avaient été trouvées qu’au Brésil par le paléontologue italien Giuseppe Leonardi, qui les a baptisées Brasilichnium elusivum.

Les nouvelles empreintes de mammifères dans la vallée de Tonco ont été étudiées par F. Migliaro, G. López Isla, G. Fischer, S. Urzagasti et S. de Valais, paléontologues du Conicet de Río Negro et Tucumán. Selon les auteurs, il existe des empreintes de mains et de pieds, certaines avec des marques de trois doigts (tridactyles) et d’autres avec quatre (tétradactyles), d’une longueur de 1,5 à 2,5 cm. Les empreintes de mains sont plus petites que les empreintes de pas. Les empreintes étaient conservées dans une dalle verdâtre avec des marques de vagues, sans empreintes de griffes et les coussinets n’étaient pas clairs.

Il y a d’éventuelles traces de poils à la surface des paumes. Les auteurs soutiennent que selon leur morphologie et leur répartition spatiale, ils sont attribués à un mammifère sauteur quadrupède de taille petite à moyenne. Il serait similaire aux lagomorphes actuels, c’est-à-dire que la taille, la forme et les habitudes sont équivalentes à celles d’un petit lapin. C’est une merveille de pouvoir imaginer ce petit insecte vivant dans le monde des derniers dinosaures qui peuplaient la planète avant l’extinction.

Le 8 avril 2024, dans un article sur la géologie du barrage de Cabra Corral, nous annoncions dans ces tribunes du journal El Tribuno une nouvelle découverte d’empreintes fossiles de mammifères, mais cette fois juste au-dessus de la limite Crétacé/Tertiaire. Cette limite a été identifiée pour la première fois à Salta dans les roches du lac périlleux du barrage sur la base d’études isotopiques réalisées en 2001 par le Dr Alcides Sial et son équipe de collaborateurs du Brésil, en collaboration avec des géologues de l’Insugeo-Conicet de Tucumán. et le soussigné (voir Sial, AN, Ferreira, VP, Toselli, AJ, Parada, AM, Aceñolaza, FG, Pimentel, MM et Alonso, RN, 2001. Compositions isotopiques du carbone et de l’oxygène de certaines séquences du Crétacé supérieur-Paléocène en Argentine et Chili. Revue internationale de géologie, Vol. 43, pp. 892-909).

Comme on le sait, un astéroïde d’environ 10 km de diamètre, plus grand que l’Everest, s’est écrasé il y a 66 millions d’années au Yucatan (Mexique), formant un cratère de 300 km de diamètre, provoquant l’extinction mondiale des dinosaures et d’autres modes de vie de cet astéroïde. temps. Certains mammifères qui coexistaient déjà avec les dinosaures ont réussi à survivre à l’événement catastrophique et d’autres sont apparus plus tard. Le nord-ouest argentin préserve des roches d’avant, pendant et après cet holocauste cosmique. C’est précisément le péril du barrage qui montre ces rochers, qui s’étendent largement dans le canyon du Juramento. Les empreintes de dinosaures sont certainement l’une des attractions géotouristiques pour ceux qui font du rafting sur la rivière Juramento.

Lors d’une première excursion avec des étudiants du Département de Théorie, Histoire et Philosophie de Géologie de l’Université Nationale de Salta, en observant ces roches, on a trouvé une plaque gris verdâtre, avec de légères marques de vagues, où l’on peut voir gravés quelques petits et les empreintes délicates d’un petit mammifère, juste au-dessus de la limite d’extinction. Il s’agit de petites empreintes qui ne dépassent pas 2 cm de longueur et qui font partie d’un ensemble d’empreintes provenant apparemment de deux petits animaux.

Afin d’approfondir l’étude, un deuxième voyage a été réalisé avec le géologue Gabriel López Isla (Insugeo-Conicet, Tucumán), co-auteur de la découverte dans la vallée de Tonco, et qui réalise actuellement sa thèse de doctorat sur l’enregistrement d’empreintes de dinosaures et d’autres formes de vie contemporaines dans le nord de l’Argentine.

L’événement de l’extinction des dinosaures a permis l’évolution des mammifères qui ont conduit à l’homme. Trouver les empreintes de ces anciens mammifères, c’est comme trouver les racines mêmes de notre propre évolution.

Les dinosaures étaient très calmes, adaptés et à l’aise dans leur environnement écologique, lorsqu’un visiteur inattendu venu du cosmos est arrivé et les a anéantis. Depuis leur disparition, les mammifères ont évolué et nous sommes désormais là, occupant le même espace, mais à une époque différente. L’un des meilleurs exemples d’uchronie est l’hypothèse contrefactuelle d’un cours de vie sans extinction catastrophique des dinosaures à la fin du Crétacé. Autrement dit, si l’astéroïde du Yucatan était passé par là, les dinosaures n’auraient probablement pas disparu et un anthroposaure intelligent naviguerait aujourd’hui vers les étoiles.

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