Oleksandr Usyk, l’Ukrainien qui a quitté le football pour la boxe et la guerre contre la Russie suite au défi de Tyson Fury

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La consécration d’un champion incontesté de la catégorie reine pour la première fois depuis la coexistence des quatre principales instances dirigeantes, tient le monde de la boxe en haleine. Toutefois, l’un des candidats à cette reconnaissance, l’Ukrainien Alexandre Ousyk, relève le défi avec un calme inhabituel. Car il connaît des situations bien plus critiques que celle qu’il affrontera samedi contre le britannique Tyson Fury à Riyad (Arabie Saoudite). Et parce qu’il est convaincu que le sport lui a déjà valu la plus grande récompense à laquelle tout athlète puisse aspirer.

Comme celle de tous ses compatriotes, la vie du champion des poids lourds de la World Boxing Association (WBA), de la Fédération internationale de boxe (IBF) et de la World Boxing Organisation (WBO) a pris un tournant radical le 24 février 2022, lorsque des actions militaires ont eu lieu. des troupes russes ont commencé sur le territoire ukrainien. Ce conflit, dont la médiatisation a considérablement diminué, mais dont l’issue reste incertaine, a depuis marqué la carrière professionnelle d’Usyk.

Même s’il négociait à l’époque une revanche avec le Britannique Anthony Joshua, à qui il avait pris les trois ceintures avec une nette victoire à Londres en septembre 2021, le monarque a renoncé à ses engagements sportifs et a rejoint le bataillon de défense territoriale de Kiev. Les images dans lesquelles on le voit vêtu d’un uniforme militaire et tenant un fusil d’assaut ont fait le tour du monde.

Usyk n’a jamais assisté à des combats, mais sa présence a été une ressource de propagande utile pour le gouvernement ukrainien et un facteur de motivation pour ses concitoyens. « J’ai passé beaucoup de temps avec les gens qui combattent et beaucoup n’étaient pas des soldats professionnels. C’étaient des gens normaux. L’un était banquier, un autre avait une boulangerie, un autre avait une autre entreprise. Ils étaient là pour obtenir la liberté du pays. Certains qui étaient en première ligne m’ont dit : Pourquoi es-tu ici ? Certains généraux ne viennent pas ici. Et je leur ai répondu : ‘Je ne suis pas un général, je suis un Ukrainien normal'”, a-t-il déclaré l’année dernière.

Oleksandr Usyk avait rejoint fin février le bataillon de défense territoriale de Kiev.

Le boxeur est resté un mois dans son pays. Puis il partit pour commencer à se préparer à se venger de Josué. Il l’a fait avec l’autorisation du ministre des Sports, Vadym Gutzeit, puisque le gouvernement de Volodymyr Zelensky avait décrété une mobilisation générale pour 90 jours, donc tous les hommes entre 18 et 60 ans devaient rester sur le sol ukrainien car ils pouvaient être recrutés. cas de besoin. Sa famille (son épouse Ekaterina, ses deux fils et ses deux filles) a quitté le pays avec lui. Leur maison à Vorzel, dans la banlieue de Kiev, a alors été occupée puis détruite.

Même avec ce fardeau sur le dos, le champion s’est préparé et a de nouveau battu Joshua, cette fois à Djeddah (Arabie Saoudite) en août 2022. « Au camp d’entraînement, il ressemblait à un cyborg. Il a vécu un enfer ces derniers mois et cela ne l’a pas tué, mais cela l’a rendu plus fort”, a déclaré Alexander Krassyuk, son promoteur.

“Ce n’est pas la guerre qui me motive, c’est le peuple ukrainien qui se bat avec acharnement pour défendre notre indépendance, notre liberté, notre culture”, expliquait alors Usyk, qui, les jours précédant le procès, a parcouru la moitié du territoire. Djeddah avec Lelik, l’âne en peluche de sa fille Yelizaveta. “Nous l’avons acheté quand nous étions ensemble à Disneyland Paris”, a révélé le combattant. Lorsque nous avons quitté l’Ukraine et que nos chemins en Europe se sont séparés, elle me l’a donné comme talisman. Il m’a dit que je devais l’avoir à côté de moi. C’est pour ça qu’il est toujours là.”

Oleksandr Usyk avec l’âne en peluche de sa fille Yelizaveta. Photo : Andrew Couldridge / Reuters.

Même si la guerre a été un tournant, la géopolitique a marqué dès le premier jour la vie de cet homme né le 17 janvier 1987 (le même jour, mais 45 ans après Muhammad Ali, son boxeur préféré) à Simferopol, une ville d’environ 340 000 dans la péninsule de Crimée qui faisait alors partie de l’Union soviétique, qui faisait partie depuis 1991 de l’Ukraine indépendante et qui est depuis 2014 la capitale de la République de Crimée, l’une des 24 qui composent la Fédération de Russie.

Lorsqu’il était enfant, son sport était le football, qu’il n’a jamais complètement abandonné. En effet, le 4 février 2022, 20 jours avant le début de la guerre, il a eu le plaisir de disputer un match amical avec le maillot du Polissya Jytomyr, qui évoluait alors en deuxième division ukrainienne (aujourd’hui en première). , contre le FC Veres. Et en juillet 2023, il a signé un contrat avec ce club qui lui permet de disputer des matchs professionnels, ce qu’il n’a pas fait pour l’instant.

Usyk s’est entraîné dans les divisions inférieures du Tavriya Simferopol, le club de sa ville natale, mais les limites financières de sa famille et une proposition de son père l’ont rapproché de la boxe à l’âge de 15 ans. « La boxe était plus accessible que le football. L’entraîneur m’a donné ses gants, sa femme les a réparés pour qu’ils m’aillent bien et ma mère a juste dû me donner de l’argent pour voyager”, a-t-il déclaré dans Un aperçu de la grandeurun documentaire produit par Sky Sports en 2018. Le pari a été à merveille.

En tant qu’amateur, le gaucher a eu une carrière riche et prolifique, au cours de laquelle il n’a perdu que 15 de ses 350 combats. Il est devenu champion d’Europe à Liverpool 2008 dans la catégorie des poids mi-lourds et champion du monde des poids lourds à Bakou 2011. Et il a terminé cette brillante période de sa carrière, qu’il a parcourue avec son collègue et ami Vasiliy Lomachenko (aujourd’hui champion IBF des poids légers), avec la médaille médaille d’or aux Jeux olympiques de Londres en 2012, une distinction, à ses yeux, inégalée.

“Ma médaille d’or sera toujours meilleure que le championnat (professionnel) incontesté”, a-t-il déclaré cette semaine. à l’approche de son combat avec Fury. Et il a justifié : « Tous ceux qui pratiquent du sport rêvent des Jeux Olympiques. Je connais des hommes avec trois titres mondiaux, mais pas d’or olympique. J’ai participé à deux Jeux et j’ai obtenu une médaille. Cela demande quatre ans de travail. En 2012, mon adversaire en finale était (l’Italien Clemente) Russo, qui a participé à quatre Jeux et n’a pas remporté de médaille d’or.

Oleksandr Usyk a été champion olympique de la catégorie jusqu'à 91 kilos à Londres 2012.Oleksandr Usyk a été champion olympique de la catégorie jusqu’à 91 kilos à Londres 2012.

Après avoir représenté l’équipe de son pays, les Otamans d’Ukraine, lors de l’édition 2012/12 des World Series of Boxing de l’Association Internationale de Boxe (AIBA), ce Avis rares de boxe, amateur de littérature, de poésie et de musique, a fait ses débuts professionnels en novembre 2013 chez K2 Promotions, la compagnie des frères Wladimir et Vitaliy Klitschko, avec une victoire par KO au cinquième tour contre le Mexicain Felipe Romero à Kiev.

S’il a disputé ses quatre premiers combats chez les poids lourds (il les a tous remportés rapidement, dont un contre César David Crenz de Santa Fe), il s’est ensuite lancé en croisière avec un objectif ambitieux. « Mon rêve est de battre le record d’Evander Holyfield, qui a remporté le titre mondial dès son 12e combat professionnel », déclarait-il en décembre 2014. Et il l’a réalisé : le 17 septembre 2016, lors de sa 10e sortie, il bat le Polonais. Krzysztof Glowacki à Gdansk et a remporté la ceinture WBO des 200 livres.

En janvier 2018, il a remporté la ceinture du World Boxing Council du Letton Mairis Briedis à Riga et six mois plus tard, il a remporté les ceintures WBA et IBF du Russe Murat Gassiev à Moscou. Ainsi, combattant toujours en tant que visiteur, il a récolté les quatre titres et est devenu le premier champion incontesté des navires de croisière, une catégorie qui n’a pas beaucoup de place sur les grandes scènes, et le quatrième à l’ère des quatre principales organisations : avant seulement Les Américains Bernard Hopkins, Jermain Taylor (tous deux en poids moyen) et Terence Crawford (en super léger) y sont parvenus.

Oleksandr Usyk est devenu le champion incontesté de la croisière en juillet 2018, après avoir battu le Russe Murat Gassiev. Photo : Super Série mondiale de boxe.Oleksandr Usyk est devenu le champion incontesté de la croisière en juillet 2018, après avoir battu le Russe Murat Gassiev. Photo : Super Série mondiale de boxe.

Avec ce soutien, il a fait le saut de catégorie avec un autre défi très ambitieux : égaler l’exploit d’Evander Holyfield et David Haye, les deux seuls hommes qui ont régné parmi les cruisers et aussi parmi les poids lourds. Ses premiers pas furent espacés et pas tout à fait convaincants (il surpassa, sans briller, l’Américain Chazz Witherspoon et le Zimbabwéen Derek Chisora), mais vinrent ensuite les victoires contre Joshua, la consécration, la reconnaissance. Et aussi la guerre.

Sa dernière performance remonte à 264 jours, le 26 août 2023, lorsqu’il avait éliminé l’Anglais Daniel Dubois au neuvième tour au stade municipal de Wrocław, en Pologne, pays qui a accueilli environ 1,5 million d’Ukrainiens depuis le début des actions militaires en Pologne. Février 2022, selon les données de l’Agence des Nations Unies pour les réfugiés (HCR). Ce soir-là, 40 000 personnes, en grande partie des compatriotes, l’ont applaudi..

Oleksandr Usyk s'est rendu à Riyad avec 12 assistants et l'âne en peluche de sa fille Yelizaveta. Photo : Instagram @usykaa.Oleksandr Usyk s’est rendu à Riyad avec 12 assistants et l’âne en peluche de sa fille Yelizaveta. Photo : Instagram @usykaa.

Avec la chance de devenir le roi incontesté des poids lourds, Usyk ne jouera que son sixième combat au cours des cinq dernières années et demie samedi. Vendredi, il a atterri à Riyad en compagnie d’une douzaine d’assistants et d’un compagnon dont il n’est pas séparé depuis deux ans : Lelik, l’âne en peluche d’Elizaveta.

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