De la glace découverte dans des volcans proches de l’équateur de la planète rouge

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Pour la première fois, des dépôts d’eau glacée ont été détectés dans le colossal volcans de mars près de l’équateur de la planète rouge, qui sont les plus grandes montagnes du système solaire.

Une équipe internationale dirigée par l’Université de Berne a utilisé des images couleur haute résolution de la caméra martienne CaSSIS, à bord de l’ExoMars Trace Gas Orbiter de l’Agence spatiale européenne (ESA).

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Comprendre où se trouve l’eau et comment elle est transportée est pertinent pour les futures missions sur Mars et une éventuelle exploration humaine. L’étude a été publiée dans la revue Géosciences naturelles.

Le gel a été détecté au sommet des plus hautes montagnes de Mars, les volcans Tharsis. Ces volcans sont les plus hautes montagnes du système solaire, avec le mont Olympe s’élevant jusqu’à 26 km au-dessus des plaines environnantes.

Cette formation de gel n’était pas attendue car ces montagnes sont situées à basses latitudes. près de l’équateur de Mars. “À ces basses latitudes, de grandes quantités de lumière solaire ont tendance à maintenir des températures de surface élevées. Par conséquent, nous ne nous attendions pas à y trouver du gel”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, le Dr Adomas Valantinas, dans un communiqué du That.

De plus, la mince atmosphère de Mars n’est pas efficace pour refroidir la surface, de sorte que les surfaces à haute altitude peuvent devenir aussi chaudes que celles à basse altitude à midi, contrairement à la Terre.

DÉPÔTS DE GEL MATINAL

“Les vents ascendants amènent de l’air contenant de la vapeur d’eau depuis les basses terres et cet air se refroidit lorsqu’il atteint des altitudes élevées, provoquant de la condensation. Il s’agit d’un phénomène familier sur Terre et sur Mars”, explique Valantinas.

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Le même phénomène est à l’origine de l’étonnant nuage allongé du mont Arsia, et la nouvelle étude montre qu’il conduit également à des dépôts de gelée matinale dans les volcans de Tharsis.

“Comme nous avons pu le voir sur les images CaSSIS, les fines gelées ne sont présentes que brièvement, pendant quelques heures vers l’aube, avant de s’évaporer avec la lumière du soleil”, poursuit Valantinas.

Pour identifier le gel, l’équipe a analysé plus de 5 000 images prises par la caméra martienne CaSSIS à Berne. Depuis avril 2018, CaSSIS fournit des observations de l’activité locale des poussières, des changements saisonniers des dépôts de glace de CO2 et de l’existence d’avalanches sèches sur Mars.

“Le fait que nous puissions désormais détecter les dépôts nocturnes de givre d’eau sur Mars à des longueurs d’onde visuelles et avec une haute résolution est une preuve supplémentaire des capacités scientifiques impressionnantes du système de caméras de Berne”, a déclaré Thomas.

La découverte a été validée à l’aide d’observations indépendantes de la caméra stéréo haute résolution (HRSC) à bord de l’orbiteur Mars Express de l’ESA et du spectromètre NOMAD (Nadir and Occultation for Mars Discovery) à bord de TGO.

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