Nous avons trouvé 150 000 tonnes de glace sur Mars cachées à la vue de tous : dans ses volcans

Nous avons trouvé 150 000 tonnes de glace sur Mars cachées à la vue de tous : dans ses volcans
Nous avons trouvé 150 000 tonnes de glace sur Mars cachées à la vue de tous : dans ses volcans
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Il s’agit d’une très fine couche de givre qui recouvre différents cratères volcaniques de la planète.

La météo martienne nous a réservé une nouvelle surprise. On sait depuis quelques temps que sur la planète voisine il est possible de trouver de la neige à ses pôles. Une neige semblable à celle de la Terre mais avec une différence importante dans sa composition : le dioxyde de carbone. Aujourd’hui, des chercheurs ont découvert de l’eau gelée sur la planète rouge, mais le plus surprenant est son emplacement.

Cratères glacés. Les nouvelles plaques de glace découvertes sur Mars se trouvent dans des cratères comme ceux du mont Olympe, le plus grand volcan du système solaire. Ce qui est cependant surprenant, c’est que certaines de ces plaques de glace se situent loin des pôles, dans la ceinture équatoriale de la planète.

« Nous pensions qu’il était peu probable que [el hielo] se formera autour de l’équateur de Mars, car le mélange de lumière solaire et de fine atmosphère maintient les températures diurnes relativement élevées à la fois à la surface et au sommet de la montagne (contrairement à ce que nous voyons sur Terre, où l’on peut s’attendre à voir des pics gelés), » a expliqué Adomas Valantinas, de l’Université Brown, à Providence, Rhode Island.

Neige ou gel ? Il est sans doute tentant de réimaginer ces volcans martiens comme s’il s’agissait du Teide : un sommet volcanique solitaire au sommet enneigé. Cependant, l’étude parle très probablement de quelque chose qui ressemble davantage au gel.

Selon les premières analyses réalisées sur cette couche de glace, il s’agirait d’une très fine couche de givre d’une épaisseur équivalente à un centième de millimètre soit 10 microns (µm). Pourtant, la superficie couverte est telle que le volume serait équivalent à celui détenu par 60 piscines olympiques, soit une masse de 150 000 tonnes d’eau.

Toute cette eau gèle pendant la nuit martienne puis fond lorsque les températures augmentent le matin, estime l’équipe.

H2O ou CO2 ? Lorsque nous parlons de neige sur Mars, nous parlons généralement de ce que nous appelons parfois de la neige carbonique, c’est-à-dire du dioxyde de carbone gelé. L’atmosphère martienne contient une forte présence de CO2. Aux pôles, les basses températures peuvent faire geler ce CO2 en surface, générant ainsi de vastes étendues de neige.

Comment sait-on que la glace détectée est de l’eau et non du dioxyde de carbone ? Ce n’est pas que personne n’a pu le vérifier sur site. Cependant, les modèles utilisés par l’équipe indiquent que ces cratères ne sont pas assez froids pour geler le dioxyde de carbone (il est déjà surprenant que de la glace d’eau puisse exister).

Mars Express et TGO. L’analyse a été réalisée en combinant les informations compilées par plusieurs instruments, comme la sonde TGO (Orbiteur de gaz trace) de l’Agence spatiale européenne (ESA). A bord de cette sonde se trouve CaSSIS (Système d’imagerie de surface couleur et stéréo), l’instrument qui a capturé certaines des images du lever du soleil sur les volcans de Mars

L’équipe a validé ces observations à l’aide d’autres instruments tels que le Nadir et occultation pour le spectromètre Mars Discovery à bord de la même sonde, ou de la caméra haute résolution de la sonde Mars Express.

Au total, l’équipe a dû étudier 30 000 images de la surface de Mars. Les détails des travaux ont été publiés dans un article du magazine Géosciences naturelles.

Un « vestige » climatique. L’équipe explique qu’il s’agit peut-être de l’un des rares vestiges du cycle de l’eau sur Mars, une planète qui a probablement perdu ses océans il y a des milliards d’années.

Il reste encore beaucoup à éclaircir sur le passé de cette glace mais aussi sur son présent. Selon l’équipe, l’application de nouveaux modèles pourrait révéler certains des secrets de Mars, comme l’endroit où se trouve l’eau qui s’y trouve encore et quelle est sa dynamique. Cela peut également clarifier certains aspects clés des futures missions habitées vers la planète voisine.

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Images | ESA/DLR/FU Berlin, A. Valantinas, CC BY-SA 3.0 IGO

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