Les scientifiques recherchent un partenaire pour la plante la plus solitaire du monde

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Cette espèce de plante est antérieure à l’apparition des dinosaures.

Mariela de Diego Argentine météorée 14/06/2024 10:06 5 minutes

Dans une forêt isolée de l’est de l’Afrique du Sud, vit un être vivant qui est probablement le plus solitaire au monde. Il s’agit d’un spécimen mâle d’Encephalartos Woodiil’une des plantes les plus rares qui existent, dont il ne reste que des clones mâles, rendant la reproduction naturelle impossible.

On sait aussi comme le cycas de Wood, et habite la planète depuis 300 millions d’années. Il atteint 6 mètres de hauteur et a une apparence semblable à celle d’un palmier. Sur le tronc de 50 centimètres de diamètre repose une imposante couronne de feuilles brillantes pouvant dépasser les 2 mètres de longueur.

Ce spécimen mâle de la forêt sud-africaine attend une femelle avec qui il pourra poursuivre l’espèce. Par conséquent, des scientifiques de l’Université de Southampton Ils mènent un projet de recherche pour trouver le candidat. Même s’il faut préciser que personne n’a jamais vu de femelle de cette espèce.

E. Woodii est une espèce dioïque, ce qui signifie que les deux sexes existent et qu’ils produisent des cônes à partir desquels les insectes transportent le pollen pour se reproduire.

La Dre Laura Ciniti et son équipe utilisent le dernière technologie en matière de drones et d’intelligence artificielle pour examiner des milliers d’hectares de forêt à la recherche de l’insaisissable femelle. “L’histoire d’E. woodii semble être l’une de ces histoires classiques d’amour non partagé”, a déclaré Ciniti.

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Carte mosaïque, mission de drone à la recherche d’Encephalartos Woodii, forêt de Ngoye, KwaZulu-Natal, Afrique du Sud. Image : Pilote de drone : Tim Baker, Post-traitement : Debbie Jewitt, Post-production : Laura Cinti et Howard Boland C-LAB.

TJ’espère qu’il y a une femelle quelque part; Après tout, il a dû y en avoir un à un moment donné. “Ce serait étonnant de récupérer cette plante si proche de l’extinction grâce à la reproduction naturelle”, a déclaré le scientifique.

Cette fleur inconnue

Ongle une équipe de drones prend des dizaines de milliers d’images de la forêt où se trouvait la plante femelle. Ils utilisent un capteur multispectral pour capturer des détails au-delà de ce qui est visible à l’œil nu, pour distinguer si les plantes sont vivantes ou mortes et pour identifier différentes espèces.

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Drone DJIMatrice 300 en vol au-dessus de la forêt de Ngoye, Afrique du Sud, le 22 janvier 2024. Photo : Debbie Jewitt C-LAB.

La caméra multispectrale capture des images de cinq bandes de longueurs d’onde discrètes. Chaque fois que le capteur était activé, cinq photographies étaient prises de la même zone et chacune dans une bande de longueur d’onde particulière : bleu, vert, rouge (visible pour nous), bord rouge et proche infrarouge (invisible à l’œil humain). Chaque bande est propice à distinguer des caractéristiques différentes.

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Données brutes pour la formation du modèle. Image : Laura Cinti et Howard Boland C-LAB.

Un vaste collection de photographies rassemblées pour créer des cartes en mosaïque, qui sont analysées visuellement pour la présence de cycas. Chaque plante possède sa propre signature spectrale unique et on espère que celle-ci pourra être utilisée pour détecter plus facilement un cycas dans la forêt.

Alors, un modèle d’intelligence artificielle, Préalablement entraîné, il analyse les images à la recherche de correspondances pouvant pointer vers la femelle.

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Image aérienne avec détection multispectrale. Crédits : C-LAB

“Nous utilisons un algorithme de reconnaissance d’images pour Identifiez les plantes par leur forme. Nous avons généré des images de plantes et les avons placées dans différents scénarios écologiques pour apprendre au modèle à les reconnaître”, explique Ciniti.

Jamais auparavant cette forêt n’avait été entièrement explorée pour établir si la femelle cycas de Wood tant attendue existait.

Les scientifiques ils savent que la femelle pourrait ne jamais apparaîtreils travaillent donc sur un plan alternatif pour éviter l’extinction définitive de l’espèce.

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Cinti enquête si c’est possible changer le sexe d’E. woodii par manipulation chimique ou physiologique, pour ensuite générer des plantes végétatives à partir de ce matériel. “Des changements de sexe ont été signalés chez d’autres espèces de cycas en raison de changements environnementaux soudains tels que la température. Nous espérons donc pouvoir également induire un changement de sexe chez E. woodii”, a-t-il expliqué.

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