L’exploitation de l’or a réduit cette forêt amazonienne à un paysage lunaire. Maintenant, les mineurs le restaurent

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MADRE DE DIOS, Pérou — La lumière du soleil illumine le sol forestier autrefois dénudé alors que les jeunes arbres étendent leurs branches et leurs feuilles au-dessus, formant lentement une canopée luxuriante.

A côté de chaque jeune arbre, un panneau indique son espèce. Lupunadit l’un, le terme familier péruvien, et en dessous son nom scientifique, Ceiba pentandra — en d’autres termes, un kapokier, connu pour ses fibres semblables à celles du coton. Huitodit un autre signe, ou Geinpa américainqui produit des baies grises comestibles.

Chaque jeune arbre est distinct, reflet de l’étonnante biodiversité de l’Amazonie, avec tellement d’espèces différentes que vous pourriez parcourir des hectares sans en trouver une répétition.

Pourtant, cette jeune forêt n’a pas poussé naturellement. Il a été soigneusement recréé par des humains dans une zone qui était, il y a à peine trois ans, un paysage lunaire fortement contaminé.

Cette terre a été dépouillé de sa végétation dense par des mineurs qui parcouraient le sous-sol à la recherche de minuscules grains d’or, utilisant du mercure pour séparer l’or des sédiments. Beaucoup pensaient qu’une forêt saine ne prospérerait jamais dans une couche arable pauvre et chargée de mercure et que les tas de résidus sableux, les résidus de l’exploitation de l’or et les mares d’eaux usées étaient irrémédiables. Du mercure que de nombreux mineurs illégaux utilisent en abondance pour séparer l’or des sédiments.

Pendant ce temps, le métal liquide s’est infiltré dans l’écosystème, y compris dans les rivières, déclenchant une épidémie d’empoisonnement chronique au mercure parmi la population locale.

“Ça fait du bien de voir la forêt repousser”, déclare Pedro Ynfantes, 66 ans, le mineur dont la concession minière légale de 1 110 acres comprend ce lopin de 10 acres où se trouve cette jeune forêt. “Nous ne voulons pas déboiser. Quand nous avons eu l’opportunité de laisser la forêt repousser, nous l’avons saisie. C’est bien mieux ainsi.”

L’opportunité à laquelle il fait référence est venue via l’organisation à but non lucratif américaine Pure Earth, qui travaille avec les communautés des pays du Sud. pour remédier aux problèmes environnementaux laissés par l’exploitation minière, en grande partie illégale. Leurs principales cibles sont la contamination par le mercure et le plomb.

Une ruée vers l’or illégale

/Cris Bouroncle/AFP via Getty Images

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Cris Bouroncle/AFP via Getty Images

Vue aérienne d’une zone déboisée de la jungle amazonienne causée par des activités minières illégales dans le bassin fluvial de la région de Madre de Dios, au sud-est du Pérou, à partir de mai 2019.

Madre de Dios est un lieu évident pour le groupe. La dévastation environnementale causée par les chercheurs d’or dans cette poche de l’Amazonie péruvienne fait depuis des années l’objet de l’actualité internationale.

Elle a atteint son paroxysme après la crise financière de 2008 et la récession mondiale qui a suivi. Les prix de l’or ont grimpé en flèche alors que les investisseurs cherchaient à acheter le métal précieux, que beaucoup pensaient être un investissement plus sûr en période de difficultés économiques.

Cela a déclenché ici une ruée vers l’or chaotique et illégale alors que des milliers de Péruviens pauvres, principalement originaires des Andes, se sont précipités dans la jungle pour fouiller le sol et les lits des rivières à la recherche de sédiments riches en or provenant des montagnes à l’ouest. Près de 250 000 acres de l’Amazonie péruvienne ont été détruits, selon une étude réalisée en 2018 par des chercheurs de l’Université Wake Forest.

Aujourd’hui, on estime qu’environ 50 000 personnes travaillent encore comme mineurs d’or illégaux à Madre de Dios, ce qui représente une part importante de l’économie locale. Il existe également un plus petit nombre de « mineurs informels » qui possèdent certains permis nécessaires, mais pas tous. Et puis, le plus petit de tous est le groupe des mineurs légaux.

Des villes entières ont surgi dans la jungle autour des sites miniers. Certains mineurs ont même opéré dans des zones naturelles protégées, dans une région célèbre pour ses écolodges, où les touristes internationaux viennent observer des singes, des aras, des caïmans, des loutres et d’autres animaux sauvages.

Les forces de sécurité ont lancé des opérations anti-mines au fil des années, faisant même exploser le matériel des mineurs au plus profond de la jungle. Mais la plupart des politiciens locaux, y compris les membres de Madre de Dios au congrès national péruvien, soutiennent largement les mineurs, qui constituent une circonscription puissante dans cette région de jungle relativement peu peuplée.

Restaurer la forêt

/ Siméon Tegel pour NPR

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Siméon Tegel pour NPR

France Cabanillas travaille pour le groupe à but non lucratif Pure Earth, qui mène un effort visant à planter de jeunes arbres dans les zones de l’Amazonie péruvienne dévastées par l’exploitation illégale de l’or.

Des efforts sont désormais déployés pour réparer les dégâts. Travaillant initialement avec les mineurs légaux de la région, dont la plupart étaient ici avant le début de la ruée vers l’or de 2009, l’organisation à but non lucratif Pure Earth utilise cette parcelle de terre d’Ynfantes comme projet pilote pour montrer comment la forêt tropicale peut être régénérée après les dernières traces. d’or ont été extraits du sol.

Cela a nécessité un effort de sensibilisation soutenu. De nombreux mineurs se méfient, voire sont carrément hostiles, aux ONG étrangères, qui ont appelé à plusieurs reprises à l’interdiction ou à une sévère réduction de l’exploitation de l’or en Amazonie péruvienne – des mesures qui, selon eux, leur coûteraient leur gagne-pain.

“Je suis optimiste”, déclare France Cabanillas, coordinatrice locale de Pure Earth, qui a fait appel à la frustration de nombreux mineurs face au lourd tribut qu’ils ont fait payer à la jungle et à leur désir de minimiser leur empreinte environnementale pour la prochaine génération.

“Il nous reste encore beaucoup à faire, mais ce projet pilote se déroule bien. Au fil des années, les mineurs ont eu beaucoup de bâton mais pas beaucoup de carottes en ce qui concerne leurs impacts environnementaux”, déclare Cabanillas. “Nous leur offrons une carotte, leur permettant de remédier à leurs propres impacts. De nombreux mineurs ne veulent pas détruire la forêt tropicale.”

Avant de planter le mélange d’espèces d’arbres soigneusement sélectionnées, les mineurs devaient préparer la terre. La majeure partie de la couche arable avait été emportée par l’utilisation intensive de tuyaux d’arrosage par les mineurs.

Cette préparation impliquait l’ajout de biochar (matière organique brûlée) et même de mélasse, qui contiennent du carbone fixe et des minéraux, ainsi que divers autres nutriments. Les mineurs ont également dû creuser de minuscules douves autour des jeunes arbres pour éviter que toutes ces nouvelles plantations ne soient emportées par les eaux. Aujourd’hui, après trois ans, la forêt revient visiblement.

La forêt tropicale rajeunie atténue également l’impact du mercure utilisé par de nombreux mineurs illégaux.

Les recherches effectuées par Pure Earth montrent que le sol sablonneux balayé émet du mercure. Mais dans une forêt tropicale, l’écosystème absorbe en fait une partie du métal, améliorant ainsi la santé publique. Une méta-analyse réalisée en 2021 par des chercheurs de l’Université de Nanjing en Chine a révélé que le biochar peut aider à empêcher le mercure de migrer dans la nappe phréatique ou dans l’air. D’autres recherches révèlent des effets prometteurs de certaines plantes et champignons.

Cette remédiation ne peut pas arriver assez rapidement, déclare William Pan, professeur de santé mondiale à l’Université Duke, qui a étudié les impacts de l’empoisonnement au mercure ici. au Pérou ainsi qu’en Équateur, en Guyane et au Ghana, mais n’est pas impliqué dans Pure Earth.

Pan dit que l’idée selon laquelle la jungle régénérée absorberait le mercure « a un sens biologique » mais doit être testée davantage.

“L’empoisonnement au mercure est un problème majeur à Madre de Dios. Nous voyons toute une génération touchée par cela”, dit-il. “Il faut faire quelque chose de toute urgence.”

Éliminer progressivement le mercure

/ Siméon Tegel pour NPR

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Siméon Tegel pour NPR

Le problème est intense au Pérou, où 60 % de la population dépasse les limites de concentration de mercure dans les cheveux fixées par l’Agence américaine de protection de l’environnement. En effet, une grande partie de l’extraction de l’or a lieu dans et à côté des rivières dont les poissons, qui accumulent du mercure dans leur corps, constituent un aliment de base de l’alimentation locale.

Les impacts sur la santé, selon l’Organisation mondiale de la santé, comprennent des retards de développement chez les enfants, des troubles cognitifs et des dommages aux reins, aux poumons et au système immunitaire.

En plus de son travail de régénération de la jungle, Pure Earth a montré à d’autres mineurs de l’AMATAF, la petite association minière légale dont Ynfantes est membre, comment extraire de l’or sans utiliser de mercure. Les techniques sont plus coûteuses et plus élaborées : utilisation d’une « table vibrante » pour séparer physiquement les grains de métal précieux du sédiment ; fondre avec du borax.

Les mineurs de l’AMATAF ont obtenu la certification Fairmined de l’Alliance pour une exploitation minière responsable, attestant de leurs efforts pour exploiter « de manière économique, technologique et environnementale responsable ».

“Nous voulons travailler de manière responsable, pour l’environnement et la santé, c’est donc un sentiment de satisfaction”, déclare Khaled Celadita, 26 ans, un autre mineur de l’AMATAF. “Nous sommes fiers de pouvoir réaliser cela et, espérons-le, donner l’exemple aux autres mineurs.”

Le reportage sur cette histoire a été financé par une bourse de voyage du Pulitzer Center on Crisis Reporting.

Simeon Tegel est un journaliste britannique basé à Lima, au Pérou, d’où il parcourt régulièrement l’Amérique latine. Il couvre la plupart des sujets sous le soleil, des droits de l’homme et de la démocratie à la cuisine et aux voyages, mais se spécialise dans les histoires environnementales.

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