« Zeus a créé la nuit à partir de midi : » Terreur et émerveillement dans les anciens récits d’éclipses solaires

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Depuis des millénaires, les éclipses solaires suscitent crainte, émerveillement et peur. Après tout, ce n’est pas souvent ça le crépuscule descend au milieu de la journée. Et tout comme nous planifions et anticipons leur apparition – comme l’éclipse solaire totale qui sera visible par des millions de Nord-Américains sur 8 avril — les cultures anciennes du monde entier, des Mayas aux Grecs de l’Antiquité, ont développé leurs propres mythologies et traditions autour des éclipses.

Alors, qu’ont pensé ces gens lorsqu’ils ont vu le soleil s’assombrir pendant la journée ?

En surface, les gens des cultures anciennes savaient exactement ce qu’ils regardaient. “Quiconque prête attention au ciel sait pertinemment que la lune cache le soleil.” Anthony Aveni, professeur d’anthropologie et d’astronomie à l’Université Colgate de New York, a déclaré à Live Science. Mais la signification de cet événement aurait été très différente pour les peuples anciens. “Les cultures autres que la nôtre, présentes et passées, avaient une vision très différente du monde naturel”, a ajouté Aveni.

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De nombreuses cultures anciennes croyaient que ce qui se passait dans le ciel reflétait les événements passés, présents et futurs sur Terre. Cela était particulièrement vrai pour les Mayas — une civilisation qui a atteint son apogée en Amérique centrale au cours du premier millénaire de notre ère et dont les descendants vivent aujourd’hui partout dans le monde. Les anciens Mayas considéraient la distance dans l’espace et la distance dans le temps comme une seule et même chose, a expliqué Aveni. En d’autres termes, regarder au loin dans le cosmos agissait comme une sorte de portail vers le passé.

Une gravure de l’artiste français Pierre Brebiette (vers 1615 – 1642) représentant deux philosophes antiques contemplant une éclipse. (Crédit image : Pierre Brebiette / Metropolitan Museum of Art)

Lorsque les anciens Mayas observaient les éclipses, ils voyaient ce qui ressemblait à la lune dévorant le soleil, a déclaré Aveni. Ils ont interprété cela comme une vision des pratiques cannibales de leurs ancêtres, qui avaient depuis longtemps été éliminées par les lois mayas. “Ainsi, pour les Mayas, l’éclipse, qui se produit dans l’espace cosmique, rappelle que l’ordre social est toujours en danger de déséquilibre”, a expliqué Aveni lors d’une récente conférence au laboratoire de visualisation Ho Tung de l’Université Colgate.

Les Mayas n’étaient pas les seuls à penser avoir vu le soleil se faire dévorer. Dans la mythologie chinoise ancienne, éclipses solaires s’est produit lorsqu’un dragon a tenté de dévorer le soleil. En réponse, les gens se pressaient dans les rues, frappant des tambours pour effrayer le dragon, selon POT. Un ancien document chinois – faisant probablement référence à une éclipse solaire survenue en 2134 avant JC – rapportait que « le soleil et la lune ne se rencontraient pas harmonieusement ». Selon la NASA, la cacophonie dans les rues a alerté l’empereur de ce qui se passait là-haut. Furieux que les deux astronomes de la cour n’aient pas réussi à prédire l’événement, il les fit décapiter tous les deux.

Une éclipse solaire totale visible au-dessus du temple grec d’Apollon en Turquie le 29 mars 2006. (Crédit image : CEM TURKEL/AFP via Getty Images)

Pour les Grecs de l’Antiquité, les éclipses étaient le signe du mécontentement des dieux envers les humains ; en représailles, le soleil abandonnerait la Terre. Le mot éclipse vient en fait du mot grec « ekleipsis », qui signifie « abandon » ou « abandon », selon Merriam Webster. En réponse à une éclipse solaire en 647 avant JC, le poète Archiloque a écrit: “Il n’y a rien au-delà de l’espoir, rien qui puisse être juré impossible, rien de merveilleux, depuis que Zeus, père des Olympiens, a fait la nuit dès midi, cachant la lumière du soleil brillant, et une peur douloureuse s’est emparée des hommes.”

La science moderne nous aide à comprendre comment et quand les éclipses se produisent, mais les cultures anciennes abordaient le cosmos avec une perspective fondamentalement différente de la nôtre. Ils se tournaient vers la nature pour comprendre la société humaine. “Ce qui est absurde pour vous ne l’est peut-être pas pour une autre culture”, a déclaré Aveni.

Et à bien des égards, nos réactions d’aujourd’hui ne sont peut-être pas si différentes. Aujourd’hui encore, Aveni voit les gens réagir aux éclipses avec un mélange d’émerveillement et de peur : “La peur parce que c’est quelque chose d’extraordinaire – cet étrange crépuscule dans la journée.”

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