Un Néo-Brunswickois injustement condamné décède quelques mois après avoir été disculpé pour le meurtre de 1983

Un Néo-Brunswickois injustement condamné décède quelques mois après avoir été disculpé pour le meurtre de 1983
Un Néo-Brunswickois injustement condamné décède quelques mois après avoir été disculpé pour le meurtre de 1983
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Walter Gillespie pose pour une photo dans son appartement de Saint John, au Nouveau-Brunswick, le mardi 9 janvier 2024.Hina Alam/La Presse Canadienne

Un Néo-Brunswickois qui a passé plus de deux décennies derrière les barreaux pour un meurtre qu’il n’a pas commis est décédé quelques mois seulement après son acquisition.

James Lockyer, directeur fondateur d’Innocence Canada, un groupe qui lutte pour les personnes condamnées à tort, a déclaré que Walter Gillespie est décédé vendredi à l’âge de 80 ans.

“C’est évidemment extrêmement triste”, a déclaré M. Lockyer lors d’une interview samedi. “Nous sommes simplement heureux qu’il ait réussi à blanchir son nom avant de mourir, même si ce n’est que pendant quelques mois qu’il a été un homme libre, pour ainsi dire, libéré de cette allégation.”

En janvier, la juge en chef de la Cour du Banc du Roi du Nouveau-Brunswick, Tracey DeWare, a acquitté M. Gillespie et Robert Mailman, 76 ans, d’un meurtre survenu en 1983 et a présenté ses excuses pour « l’erreur judiciaire ».

M. Gillespie et M. Mailman, qui est toujours en vie mais atteint d’un cancer en phase terminale, ont été reconnus coupables de meurtre au deuxième degré en 1984 pour le meurtre d’un plombier de Saint John nommé George Leeman.

L’homme de 55 ans a été battu à mort, aspergé d’essence et incendié – son corps calciné a été retrouvé par un joggeur près d’un sentier dans un vaste parc surplombant la ville. Au moment de sa mort, M. Leeman devait plusieurs milliers de dollars à des proxénètes et des contrebandiers locaux.

Selon Innocence Canada, M. Gillespie et M. Mailman « avaient tous deux de solides alibis, plusieurs témoins les plaçant à des kilomètres de la scène du crime le jour du meurtre ».

Les deux hommes ont néanmoins été condamnés à la prison à vie, M. Mailman purgeant 18 ans et M. Gillespie 21 ans. Ils ont toujours clamé leur innocence.

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Walter Gillespie, à gauche, et Robert Mailman posent dans le quartier sud où les deux hommes ont grandi à Saint John, au Nouveau-Brunswick, le 18 août 2020.Darren Calabrese/The Globe and Mail

Le coprésident d’Innocence Canada, Ron Dalton, qui connaît M. Gillespie depuis 35 ans, a déclaré qu’il était « un homme de principes » qui « a vécu sa vie selon ses propres conditions et est mort honorablement ». Ni M. Dalton ni M. Lockyer ne connaissaient la cause du décès.

« Il aurait pu s’en sortir à tout moment au cours des 40 dernières années et il ne l’a pas fait. Tout ce qu’il avait à faire était de dire à la police quelque chose qu’elle voulait entendre », a déclaré M. Dalton lors d’un entretien. « Ce ne serait pas vrai, mais ils lui ont offert de multiples occasions de pointer du doigt M. Mailman. Et bien sûr, il a dit : « Je ne peux pas dire que j’ai vu quelque chose que je n’ai pas vu, je ne peux pas dire que j’ai entendu quelque chose que je n’ai pas vu. »

“Et il l’a payé cher, avec 40 ans de sa vie.”

M. Dalton a déclaré que la principale motivation de M. Gillespie pour obtenir son acquittement « était de faire en sorte que sa fille unique sache qu’il n’était pas un meurtrier ».

Innocence Canada a commencé à examiner les cas de ces hommes en 2018. Ils se sont appuyés sur des articles rédigés par le journaliste d’investigation Gary Dimmock, ancien du Telegraph-Journal, pour présenter une demande au ministre canadien de la Justice pour une révision des condamnations pénales fédérales en décembre 2019.

La décision de janvier est intervenue après que le ministre fédéral de la Justice, Arif Virani, a ordonné la tenue d’un nouveau procès l’année dernière, affirmant que des preuves avaient fait surface qui remettaient en question « l’équité globale du processus ».

Innocence Canada a déclaré que des problèmes systémiques liés à la non-divulgation des preuves, aux pressions exercées sur les témoins et aux rétractations étaient en jeu dans les condamnations injustifiées de M. Gillespie et de M. Mailman.

“Il est très regrettable qu’il ait fallu 40 ans pour que ce jour arrive”, a déclaré le juge en chef DeWare lors de l’acquisition des hommes en janvier.

Un mois plus tard, Innocence Canada a déclaré qu’un règlement conditionnel « satisfaisant » avait été conclu entre le gouvernement du Nouveau-Brunswick et les deux hommes condamnés à tort.

Avec un reportage de La Presse Canadienne

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