“Il existe d’autres planètes comme la nôtre”

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Dans une salle de contrôle de l’Université Complutense de Madrid se trouvent six écrans destinés à surveiller le World Space Telescope-Ultraviolet (WSO-UV), une collaboration entre l’Espagne et la Russie pour étudier les exoplanètes (mondes au-delà du système solaire) restées tronquées. après l’invasion de l’Ukraine. La participation espagnole à la mise en œuvre de la mission a été paralysée par une décision européenne après dix ans de travail et seulement trois ans après le lancement, alors que presque tout était terminé. L’astrophysicienne Ana Inés Gómez de Castro (Vitoria, 1961), directrice du Groupe de recherche en astronomie spatiale (Aegora), était la principale chercheuse de notre pays. Son regard s’efface lorsqu’il s’en souvient. “C’est vraiment dommage. « L’exploration de l’espace a toujours soudé l’humanité », déplore-t-il. La projection de l’orbite WSO se reflète toujours sur l’un des moniteurs, en attendant peut-être une reprise de la coopération un jour.

Mais les installations, le travail acharné et les compétences acquises n’ont pas été perdus. Certains écrans sont dédiés au suivi des nanosatellites scientifiques. Et le plus important, c’est ce qu’on ne voit pas. Les connaissances acquises par Gómez de Castro et son équipe au cours de toutes ces années seront mises au service d’une mission encore plus ambitieuse, l’Observatoire des mondes habitables (HWO) de la NASA. Ce télescope spatial sera le premier spécialement conçu pour rechercher des signes de vie sur des planètes en orbite autour d’autres étoiles, un effort titanesque dont les résultats pourraient changer l’histoire de l’humanité. Le chercheur a été sélectionné par l’Agence spatiale européenne (ESA) comme l’un des trois représentants du continent dans l’équipe qui définira la mission, composée d’un millier de scientifiques du monde entier. «Nous avons déjà de nombreuses exoplanètes. Le moment est désormais venu de rechercher des clones terrestres”, dit-il. Et retrouvez votre enthousiasme.

Depuis la découverte de la première exoplanète en 1995, la liste n’a cessé de s’allonger grâce aux nouvelles missions et techniques de détection, si bien que plus de 5 000 ont déjà été confirmées. Mais nous n’avons pas la moindre idée si l’un d’entre eux est capable d’héberger la vie car il n’existe actuellement aucun instrument, ni sur terre ni dans l’espace, capable de la détecter. Espérons que cela change avec le HWO, capable d’observer dans une gamme allant de l’ultraviolet au proche infrarouge.

25 candidats

Le nouveau télescope, dans le développement duquel des milliards d’euros seront investis, mesurera environ six ou huit mètres de long, comparable au James Webb, l’actuel joyau de la couronne de l’observation de l’univers. Il sera localisé au point Lagrange 2 (L2), situé à un million et demi de kilomètres derrière la Terre dans la direction opposée au Soleil « Son objectif principal sera d’identifier et d’obtenir des images d’au moins 25 systèmes où se trouvent des systèmes. une planète qui, par « sa masse et son environnement (les caractéristiques de son étoile et la distance qui les sépare) peut soutenir la vie », explique l’astrophysicien. Cela représente un effort sans précédent. «Nous voulons observer une planète très proche d’une étoile des milliards de fois plus brillante. La première idée qui me vient à l’esprit est de bloquer la lumière de cette étoile, n’est-ce pas ? Mais il s’avère qu’au cours du processus, des réverbérations sont générées, des anneaux de lumière encore plus intenses que le signal de la planète. Nous devons développer une ingénierie optique très complexe pour que cet effet ne nuise pas à la qualité de l’image”, explique-t-il.

Les 25 candidats n’ont pas encore été choisis et pourraient être des mondes qui n’ont pas encore été découverts. Ils doivent tourner autour d’étoiles relativement proches, à une distance comprise entre trois et 50 années-lumière, pour que sur l’image ils soient suffisamment éloignés de leur étoile et qu’il soit possible de les identifier. Une fois sur la cible, HWO recherchera des « biosignatures » chimiques dans l’atmosphère de la planète, « des gaz comme l’oxygène ou le méthane, qui pourraient indiquer l’existence de la vie, et des preuves de la présence de nuages, de chlorophylle, de conditions météorologiques mondiales… » . L’observatoire “sera capable de détecter des signes de vie, mais à peine la vie organisée elle-même”. Le plus grand défi, assure-t-il, serait de découvrir les masses végétales. «Imaginez que nous trouvions une planète avec une végétation semblable à la Terre. La communauté mondiale s’efforcera de le suivre pour voir s’il abrite de la vie. Et s’il avait une vie technologique, nous pourrions envoyer un message qui arriverait dans des dizaines d’années. Philosophiquement, cela aurait un impact énorme », dit-il.

Gómez de Castro est convaincu qu’au moins un monde habitable sera trouvé. «Je crois fermement qu’il doit y avoir plus de Terres. Et ce n’est pas une déclaration gratuite », dit-il.

Un bombardement spatial

«Il y a un an, une mission de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA) annonçait la première détection d’uracile (un nucléotide qui fait partie de l’ARN) sur un astéroïde appelé Ryugu. Nous savons que la vie sur Terre est apparue il y a environ 3,7 milliards d’années, ce qui a coïncidé avec un puissant bombardement de comètes. Il se peut que les bases de la vie aient atteint notre planète depuis l’espace. Cela implique que ces bases sont produites naturellement par des réactions chimiques dans l’espace. La seule chose dont vous avez besoin est une étoile comme le Soleil, de la glace, de l’ammoniac et du CO2, des ingrédients très abondants. La vie pourrait surgir n’importe où dans l’univers et elle serait également très similaire à ce que nous connaissons”, souligne-t-il.

Cette similitude est un avantage non seulement lorsqu’on recherche une planète habitable, mais aussi au cas où nous devrions un jour quitter la Terre. « Il faut y aller. Nous devons préserver notre planète, mais notre survie en tant qu’espèce peut en dépendre”, souligne-t-il. Défenseur de la tradition scientifique espagnole – « très puissante » –, Gómez de Castro sait que lorsque le HWO volera, elle sera « plus que retraitée », mais elle s’en fiche. Ces grands projets spatiaux «sont des cathédrales modernes. Ils sont commencés par une génération et terminés par une autre. C’est l’idée”.

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