Après un long travail, les poursuites judiciaires sur le changement climatique vont enfin traduire en justice les grandes sociétés pétrolières – Minnesota Reformer

Après un long travail, les poursuites judiciaires sur le changement climatique vont enfin traduire en justice les grandes sociétés pétrolières – Minnesota Reformer
Après un long travail, les poursuites judiciaires sur le changement climatique vont enfin traduire en justice les grandes sociétés pétrolières – Minnesota Reformer
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Après des années de recours en justice et de retards, certaines compagnies pétrolières sont sur le point d’être jugées dans le cadre de poursuites intentées par les gouvernements de l’État et locaux – y compris celui du Minnesota – pour les dommages causés par le changement climatique.

Pendant ce temps, des dizaines d’autres gouvernements, petits et grands, ont déposé de nouvelles plaintes contre l’industrie des combustibles fossiles, alors que ces premières affaires, déposées il y a une demi-douzaine d’années, se rapprochent de la salle d’audience.

« Tout cela tend vers davantage de cas dans plus d’endroits en utilisant davantage de théories juridiques pour demander des comptes à ces entreprises », a déclaré Richard Wiles, président du Center for Climate Integrity, une organisation à but non lucratif qui offre un soutien juridique et en communication aux communautés qui soutiennent les compagnies pétrolières.

Le groupe de Wiles a suivi 32 dossiers déposés par des procureurs généraux d’État, des villes, des comtés et des nations tribales contre des sociétés dont Exxon Mobil, BP et Shell. Les poursuites citent de nombreux reportages d’actualité, y compris des enquêtes menées par le Los Angeles Times et À l’intérieur de l’actualité climatique – montrant que les propres recherches des compagnies pétrolières projetaient les dangers du changement climatique il y a des décennies, alors même que l’industrie tentait de saper le consensus scientifique sur la crise.

Ces pratiques, selon les allégations, violent diverses lois, notamment sur la protection des consommateurs, les nuisances publiques, le défaut d’avertissement, la fraude et le racket. Certaines poursuites visent à contraindre les compagnies pétrolières à contribuer à payer les dommages causés par le changement climatique. D’autres visent à imposer des sanctions en cas de recours à des pratiques commerciales trompeuses. Certains veulent obliger les entreprises à financer une campagne d’éducation corrective sur les menaces climatiques qu’elles minimisaient autrefois.

Compte tenu du prix élevé des catastrophes climatiques et des coûts d’adaptation des gouvernements, les experts affirment que les poursuites judiciaires pourraient faire payer à l’industrie pétrolière plusieurs milliards de dollars.

Le véritable test pour les plaignants est de savoir s’ils seront capables de rivaliser et de se battre bec et ongles pendant des années. C’est une guerre d’usure. C’est sur cela qu’Exxon compte.

– Pat Parenteau, professeur émérite de droit de l’environnement à la Vermont Law School

Les compagnies pétrolières cherchent depuis longtemps à porter de telles affaires devant un tribunal fédéral, où elles estiment que des réglementations nationales telles que le Clean Air Act pourraient remplacer les réclamations des gouvernements locaux à leur encontre. Mais une série de décisions de tribunaux de circuit et de la Cour suprême des États-Unis ont statué que les affaires alléguant des violations des lois de l’État appartenaient aux tribunaux de l’État, ouvrant ainsi la voie à des procès devant jury.

Les experts juridiques des deux côtés affirment qu’il reste un long chemin à parcourir – peut-être des décennies – avant de parvenir à une quelconque résolution. Mais les défenseurs de l’environnement affirment que les premiers procès pourraient conduire à un « raz-de-marée » de nouveaux cas, semblable à la campagne nationale qui a forcé les compagnies de tabac à payer des milliards dans le cadre d’un accord conclu dans les années 1990.

Les partisans de l’industrie pétrolière affirment que les gouvernements eux-mêmes ont encouragé l’utilisation des combustibles fossiles et que les tentatives visant à tenir les entreprises responsables du changement climatique nuiront aux consommateurs.

“Nous n’avons pas d’économie sans pétrole”, a déclaré Wayne Winegarden, chercheur principal au Pacific Research Institute, un groupe de réflexion basé en Californie qui défend les principes du libre marché et est soutenu en partie par des groupes affiliés à l’industrie pétrolière.

« Les consommateurs sont conscients du changement climatique mondial et continuent d’utiliser le pétrole », a-t-il déclaré. “[The lawsuits] «Il s’agit d’une manière sournoise pour les États d’imposer des taxes sur le carbone sans avoir à en assumer la responsabilité.»

Premiers essais

Au cours de l’année écoulée, la Cour suprême a rendu trois refus couvrant huit cas, rejetant les tentatives des sociétés pétrolières de les transférer devant la Cour fédérale. Les décisions, qui confirment les décisions des tribunaux inférieurs, permettront enfin aux affaires de se poursuivre devant les tribunaux d’État, après des années de retards sur la question du « lieu ».

Deux de ces poursuites, intentées par l’État du Massachusetts et la ville d’Honolulu, ont dépassé les requêtes en rejet des compagnies pétrolières et ont atteint la phase préalable au procès, lorsque les deux parties échangent des informations sur les preuves qu’elles pourraient présenter au tribunal.

Wiles a déclaré que l’affaire du Massachusetts contre Exxon Mobil pourrait être jugée dès l’année prochaine. Lorsque l’affaire a été déposée en 2019, Maura Healey, alors procureure générale et aujourd’hui gouverneur démocrate, a déclaré que les dommages monétaires pourraient atteindre « des montants incalculables ».

Si le procès du Massachusetts obtient une décision selon laquelle les entreprises de combustibles fossiles peuvent être tenues responsables des dommages climatiques, cela provoquerait un « flot » de poursuites, a déclaré Wiles, alors que d’autres procureurs généraux cherchent de l’argent pour leurs États.

Le bureau du procureur général du Massachusetts a refusé une demande d’entretien. Aucune des organisations industrielles confrontées à des poursuites judiciaires – Exxon Mobil, BP, Chevron, Sunoco, Suncor, Shell, ConocoPhillips, Koch Industries et l’American Petroleum Institute – n’a accordé une interview.

Alors que tous les regards sont tournés vers le cas du Massachusetts, qui semble en passe d’être le premier procès climatique, d’autres suivent de près. Le comté de Boulder, dans le Colorado, a également reçu l’année dernière la confirmation par la Cour suprême que son procès, déposé en 2018, appartenait à un tribunal d’État. Les compagnies pétrolières ont déposé une requête en rejet. Le maire de Boulder, Aaron Brockett, a déclaré que cette décision était une tactique dilatoire utilisée par l’industrie dans presque tous les cas climatiques. Si la plainte n’est pas rejetée, le comté s’attend à ce que son dossier passe à la phase d’enquête préalable plus tard cette année.

“Nous disposons déjà de documents selon lesquels les entreprises impliquées dans la poursuite étaient au courant des effets du changement climatique il y a déjà 50 ans”, a déclaré Brockett. « Nous nous attendons à ce que la découverte révèle beaucoup plus de ces preuves. « Ils étaient conscients des dégâts causés par leurs produits, ils méritent donc de payer leur juste part. »

Le comté de Boulder, a-t-il déclaré, dépense des millions pour se préparer à un avenir climatique qui devrait inclure des incendies de forêt, des sécheresses, des inondations et des tempêtes intenses. Le procès vise à forcer les compagnies pétrolières à payer pour les dommages passés et futurs causés par le changement climatique.

Les avocats des compagnies pétrolières ont fait valoir devant les tribunaux que Boulder tentait d’utiliser la loi de l’État pour lutter contre le changement climatique mondial.

« Les réclamations des plaignants ne se limitent pas aux dommages prétendument causés par les combustibles fossiles extraits, commercialisés, vendus ou utilisés au Colorado », ont-ils écrit. “Au lieu de cela, les plaignants tentent d’utiliser le droit de la responsabilité délictuelle de cet État pour contrôler l’activité mondiale d’entreprises qui jouent un rôle crucial dans pratiquement tous les secteurs de l’économie mondiale.”

La décision la plus récente de la Cour suprême des États-Unis, rendue en janvier, a nié les tentatives visant à déplacer le cas de l’État du Minnesota, déposé en 2020, devant un tribunal fédéral.

“Le fait que toute cette voie de retard et de distraction ait été fermée est énorme”, a déclaré Leigh Currie, directeur des litiges stratégiques au Minnesota Center for Environmental Advocacy. Currie a aidé à rédiger et à plaider le procès dans son rôle précédent auprès du bureau du procureur général de l’État. « Nous pouvons aller de l’avant et répondre à certaines des questions posées par ces poursuites. »

Le Minnesota est confronté à des conditions météorologiques extrêmes, des sécheresses, des inondations et de la fumée d’incendies de forêt en raison du changement climatique, a déclaré Currie. Même si la poursuite intentée par l’État ne vise pas directement à obtenir des dommages-intérêts pour ces dommages, elle tente de contraindre les compagnies pétrolières à renoncer aux bénéfices qu’elles ont réalisés grâce à un comportement illégal.

Dans leur requête devant la Cour suprême, les compagnies pétrolières confrontées au procès du Minnesota ont fait valoir que sans examen fédéral, « les affaires de changement climatique continueront à proliférer devant les tribunaux des États, ce qui entraînera l’application des lois de cinquante États aux litiges liés au changement climatique. , en conflit avec les politiques de sécurité nationale, économiques et énergétiques des États-Unis.

« Une guerre d’usure »

Ces affaires illustrent le cheminement juridique ardu qu’il faut pour se présenter devant un jury.

“[Oil companies] Ils ont un chéquier ouvert et réalisent des bénéfices records », a déclaré Pat Parenteau, professeur émérite de droit de l’environnement à la Vermont Law School, qui fait également partie d’un groupe consultatif informel qui soutient certains cas des gouvernements. «Le véritable test pour les plaignants est de savoir s’ils seront capables de rivaliser et de se battre bec et ongles pendant des années. C’est une guerre d’usure. C’est sur cela qu’Exxon compte.

Le coût élevé de la conquête de l’industrie pétrolière a empêché certains États de se joindre à la bataille. Mais les défenseurs du climat affirment constater une dynamique croissante après la victoire de la Cour suprême. Chicago a déposé une plainte cette année. En septembre dernier, la Californie est devenue le plus grand gouvernement à intenter une action en justice, cherchant à forcer les compagnies pétrolières à cotiser à un fonds qui aiderait à financer les efforts d’adaptation au climat. Gouverneur démocrate. Le bureau de Gavin Newsom a dit Politique que les victoires précédentes ont donné à la Californie l’assurance que sa cause serait entendue par les tribunaux de l’État.

“La participation de la Californie pourrait modifier de manière significative le cours des litiges climatiques”, a déclaré Hannah Wiseman, professeur de droit au College of Earth and Mineral Sciences de la Penn State University. « Ils disposent des ressources nécessaires à ce type de litiges, que d’autres États s’efforcent de rassembler. »

Ni le bureau de Newsom ni celui du procureur général démocrate Rob Bonta n’ont accordé d’entretiens.

La ville de New York, qui a déposé sa propre plainte en 2021, fait partie des cas qui citent des lois qui pénalisent la publicité trompeuse. New York affirme que les publicités de « greenwashing » des compagnies pétrolières les présentent comme des leaders en matière de climat alors même qu’elles continuent d’augmenter la production de combustibles fossiles.

“Une partie de la réparation que nous recherchons consiste à empêcher les accusés de faire des déclarations fausses et trompeuses aux consommateurs de la ville de New York”, a déclaré Hilary Meltzer, chef de la division du droit de l’environnement de la ville. La poursuite demande également des sanctions financières.

Pendant ce temps, deux nations tribales de l’État de Washington ont intenté des poursuites à la fin de l’année dernière, invoquant les coûts liés au déménagement vers des terres plus élevées alors que l’élévation du niveau de la mer menace leurs communautés. Les défenseurs de l’environnement affirment que l’arrivée de tribus – dont beaucoup sont confrontées aux pires effets du changement climatique – est une évolution bienvenue dans la lutte juridique.

Les affaires de Washington, intentées par les tribus Makah et Shoalwater Bay, font partie de celles visant à obtenir des dommages-intérêts pour des préjudices spécifiques. Un autre, déposé par le comté de Multnomah, dans l’Oregon, cite l’événement mortel du « dôme de chaleur » de 2021 qui a provoqué des températures record dans la région. Et deux plaintes déposées par des municipalités de Porto Rico demandent des dommages-intérêts pour la saison des ouragans 2017.

Jusqu’à présent, les affaires climatiques ont été portées par des gouvernements auprès de dirigeants démocrates, les responsables républicains restant largement hostiles à l’action climatique et plus favorables aux intérêts des combustibles fossiles. Les défenseurs affirment que la dynamique politique signifie que de telles poursuites seront probablement limitées aux États bleus dans un avenir proche. Mais ils ont noté que les États rouges sont également sur la voie de catastrophes climatiques.

“L’argent parle”, a déclaré Wiles, du groupe climatique. « Si le New Jersey a une décision de plusieurs milliards de dollars contre les grandes sociétés pétrolières, pourquoi la Caroline du Nord ne dirait-elle pas : « Merde ! » ?

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