Le dernier rapport sur l’inflation aux États-Unis pourrait fournir des indices sur l’évolution future des prix et des taux d’intérêt

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WASHINGTON (AP) — C’est peut-être la plus grande question qui tourne actuellement autour de l’économie américaine : l’inflation est-elle bloquée à un niveau élevé – ou le déclin constant de l’année dernière reprendra-t-il bientôt ?

Mercredi, le gouvernement publiera le dernier rapport mensuel sur l’inflation, un ensemble de chiffres qui seront scrutés par les économistes, les traders de Wall Street et les responsables de la Réserve fédérale pour avoir un aperçu de cette question. Les analystes estiment que l’inflation sur un an est passée de 3,5 % en mars à 3,4 % en avril, selon une enquête du fournisseur de données FactSet. Mesurés de mars à avril, les prix à la consommation devraient avoir augmenté de 0,4 %, comme le mois précédent.

L’inflation sous-jacente, qui exclut les coûts volatils des produits alimentaires et de l’énergie, pourrait indiquer qu’un certain soulagement est en vue : elle devrait ralentir à 3,6 %, ce qui serait le niveau le plus bas en trois ans, contre 3,8 % en mars. D’un mois à l’autre, les prix de base auraient augmenté de 0,3 %, en baisse par rapport aux 0,4 % précédents. La Fed suit de près les prix de base, ce qui tend à fournir une meilleure idée de la direction que prend l’inflation.

La poursuite de la baisse de l’inflation aura probablement un effet significatif sur la course à la présidentielle de cette année. Les critiques républicains du président Joe Biden ont cherché à rejeter la responsabilité des prix élevés sur le président et à l’utiliser pour tenter de faire dérailler sa tentative de réélection. Même si les embauches restent robustes et la croissance des salaires, en moyenne, saine, les prix restent généralement bien supérieurs à leur niveau d’avant la pandémie.

Mardi, le président de la Fed, Jerome Powell, a réitéré qu’il s’attend à ce que l’inflation atteigne à terme l’objectif de 2 % de la banque centrale. Mais dans ses remarques lors d’une table ronde à Amsterdam, Powell a reconnu que sa confiance dans cette prévision s’était affaiblie après trois mois consécutifs de prix élevés. L’inflation a fortement chuté par rapport à 9,1 % à l’été 2022, mais elle est désormais plus élevée qu’en juin 2023, lorsqu’elle avait atteint pour la première fois 3 %.

DOSSIER – Des panneaux annonçant des logements à louer sont affichés à Glenview, dans l’Illinois, le 29 janvier 2024. Le mercredi 15 mai 2024, le ministère du Travail publie son rapport sur l’inflation au niveau des consommateurs en avril. (Photo AP/Nam Y. Huh, dossier)

Photo : Associated Press/Nam Y. Huh

Les décideurs de la Fed ont relevé leur taux d’intérêt directeur à 5,3 %, son plus haut niveau depuis 23 ans, dans le but d’endiguer la hausse des prix. Powell a souligné mardi que la Fed maintiendrait son taux à ce niveau aussi longtemps que nécessaire pour vaincre pleinement l’inflation, signe que les réductions de taux ne commenceraient pas aussi tôt que beaucoup l’espéraient.

De tels commentaires de Powell ont anéanti à Wall Street les espoirs de voir la Fed réduire ses taux à trois reprises cette année, ce que les responsables de la banque centrale avaient prévu de faire en mars dernier. De nombreux économistes n’envisagent désormais qu’une ou deux réductions cette année, à partir de septembre au plus tôt.

Les économistes sont divisés sur la question de savoir si les chiffres d’inflation élevés de ces derniers mois reflètent une réaccélération de la croissance des prix ou s’ils ne sont que des échos des distorsions des prix liées à la pandémie. Alors que l’assurance automobile a grimpé de 22 % par rapport à il y a un an, par exemple, cela pourrait refléter des facteurs spécifiques à l’industrie automobile : les prix des voitures neuves ont bondi pendant la pandémie, et les compagnies d’assurance cherchent désormais à compenser les coûts plus élevés de réparation et de remplacement en augmentant primes.

Les loyers des appartements, qui sont obstinément élevés, sont un autre facteur clé de l’inflation persistante. Les loyers ont grimpé pendant la pandémie, car de plus en plus d’Américains ont choisi de vivre seuls ou cherchaient plus d’espace de vie. Même si les loyers des nouveaux baux augmentent beaucoup plus lentement, conformément aux tendances pré-pandémiques, les augmentations antérieures continuent de faire grimper les données de prix du gouvernement.

En effet, les loyers et l’assurance automobile sont responsables de la majeure partie des chiffres d’inflation élevés, a déclaré Alan Detmeister, économiste à l’UBS et ancien membre de la Fed.

“Tout le reste va plutôt bien”, a déclaré Detmeister. “L’inflation continue de baisser, même si elle ne diminue pas aussi rapidement que nous l’espérions.”

D’autres économistes soulignent des dépenses de consommation stables en repas au restaurant, en voyages et en divertissements, catégories dans lesquelles, dans certains cas, les hausses de prix ont également été élevées, reflétant probablement une forte demande.

Powell, dans ses remarques de mardi, a également souligné la hausse des loyers comme un facteur clé du maintien d’une inflation élevée. J’ai qualifié cela de « un peu un casse-tête » car les mesures des nouveaux baux d’appartements montrent que les nouveaux loyers augmentent à peine. Ces données plus faibles n’ont apparemment pas encore été prises en compte dans les mesures gouvernementales, qui couvrent tous les loyers, y compris pour les locataires qui renouvellent leur bail et sont confrontés à des augmentations plus importantes. Powell a déclaré que les mesures du gouvernement devraient finalement se traduire par un ralentissement de la croissance des loyers.

Le président de la Fed a également reconnu que l’économie « est différente cette fois-ci » car de nombreux Américains ont refinancé leurs prêts hypothécaires à des taux très bas avant que la Fed ne commence à augmenter les coûts d’emprunt en mars 2022. De nombreuses grandes entreprises ont également fixé des taux bas à cette époque.

“Il se peut”, a-t-il dit, que la politique de taux de la Fed “ne frappe pas l’économie aussi fortement qu’elle l’aurait fait si ces deux choses n’étaient pas le cas”.

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