Un homme accusé dans un accident de bus avec un ouvrier agricole a déclaré à la police qu’il avait fumé de l’huile de pot et pris des médicaments quelques heures auparavant

Un homme accusé dans un accident de bus avec un ouvrier agricole a déclaré à la police qu’il avait fumé de l’huile de pot et pris des médicaments quelques heures auparavant
Un homme accusé dans un accident de bus avec un ouvrier agricole a déclaré à la police qu’il avait fumé de l’huile de pot et pris des médicaments quelques heures auparavant
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L’homme inculpé au pénal dans l’accident de mardi qui a tué huit ouvriers agricoles et blessé 40 autres dans le comté de Marion a déclaré aux enquêteurs qu’il avait fumé un stylo de marijuana et pris des médicaments sur ordonnance quelques heures avant de percuter son camion dans le bus, selon un affidavit d’arrestation.

Pendant ce temps, plusieurs ouvriers agricoles qui entouraient le bus ont déclaré au Tampa Bay Times qu’il n’était pas équipé de ceintures de sécurité.

Bryan Maclean Howard, 41 ans, fait face à huit chefs d’accusation d’homicide involontaire avec conduite en état d’ébriété en lien avec l’accident. La caution lui a été refusée lors de sa première comparution devant le tribunal mercredi, et il a ensuite plaidé non coupable par écrit.

Le bus et le camion se sont écrasés mardi vers 6 h 40 près d’Ocala. Les soldats de la Florida Highway Patrol affirment que Howard a conduit une Ford Ranger 2001 à travers la ligne médiane de la State Road 40, une route à deux voies qui traverse des fermes équestres. Le camion de Howard a heurté le bus, le faisant dévier de la route et heurter deux clôtures et un arbre avant de se renverser, indique l’affidavit.

Selon l’affidavit d’arrestation de Howard, le premier policier arrivé sur les lieux a trouvé Howard coincé dans le siège conducteur de son camion. Il était le seul occupant et a été décrit comme étant « insensible », indique l’affidavit.

Howard a été emmené à l’hôpital AdventHealth d’Ocala. Lorsque les policiers ont évalué ses facultés affaiblies, ils ont observé qu’il avait les yeux injectés de sang et larmoyants et que son élocution était trouble, indique l’affidavit.

Au cours d’un entretien avec les enquêteurs, Howard a déclaré qu’il « traînait avec un ami » qui avait une carte de marijuana médicale et que les deux avaient fumé de l’huile de marijuana dans un stylo vape la nuit précédente. Il a déclaré qu’il avait pris du Klonopin et du Lyrica – deux médicaments anti-épileptiques – et de la Clonidine, un médicament utilisé pour traiter l’hypertension artérielle, avant de se coucher entre 23 h 30 et minuit.

Howard a dit qu’il s’était réveillé à 5 heures du matin et a quitté la maison de ses parents, où il vit, vers 6h30 du matin. Il se rendait à une clinique de méthadone à Ocala, où il se rendait quotidiennement pour une vertèbre ébréchée dans le dos, indique l’affidavit.

Interrogé sur l’accident, Howard a répondu qu’il ne se souvenait pas comment cela s’était produit. Il a déclaré aux enquêteurs qu’il conduisait « très prudemment » parce qu’il avait été impliqué dans un autre accident trois jours auparavant, où il « avait enroulé la voiture de sa mère autour d’un arbre » tout en essayant d’éviter un animal qui courait devant lui.

Après l’accident de mardi, des passants ont aidé Howard à sortir du camion. Une personne lui a montré qu’il était impliqué dans un accident de bus. Howard a déclaré qu’il ne se souvenait pas quelle partie de son camion avait heurté le bus et qu’il n’était au courant d’aucune blessure subie par les passagers du bus. Il a dit que tout ce qu’il savait, c’est qu’il y avait « un groupe d’Espagnols » dans le bus, selon l’affidavit.

“Interrogé sur l’accident, Howard n’a pas pu expliquer pourquoi il s’est retrouvé dans la mauvaise voie”, indique l’affidavit. “J’ai nié avoir dépassé un véhicule ou avoir été coupé par un autre véhicule.”

Un témoin a déclaré plus tard aux enquêteurs qu’elle avait vu le camion de Howard « ne parvenant pas à maintenir sa voie de circulation », indique l’affidavit.

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Les enquêteurs ont informé Howard qu’ils mèneraient une enquête pour conduite en état d’ébriété. Lorsqu’ils lui ont posé des questions sur d’éventuels problèmes physiques ou limitations, il leur a répondu qu’il avait mal et que son pied gauche avait été blessé lors de l’accident trois jours auparavant. Il a également déclaré qu’il avait du mal à « traiter rapidement les choses mentalement », selon l’affidavit.

Howard a obtenu de mauvais résultats aux tests de sobriété et il a été placé en état d’arrestation à 13 h 47. Les alcootests pour l’alcool se sont révélés négatifs. Il a également fourni un échantillon de sang à l’hôpital.

L’affidavit identifiait six des huit ouvriers agricoles décédés dans l’accident. Ils sont:

  • Evarado Ventura Hernández, 30 ans
  • Cristian Salazar Villeda, 24 ans
  • Alfredo Tovar Sánchez, 20 ans
  • Isaïe Miranda Pascal, 21 ans
  • José Heriberto Fraga-Acosta, 27 ans
  • Manuel Pérez Ríos, 46 ans

Lors d’une téléconférence depuis la prison du comté de Marion mercredi matin, Howard a déclaré à un juge qu’il était un peintre et installateur de cloisons sèches indépendant avec 700 $ en banque, aucun autre actif et aucune personne à charge. La tête de Howard était bandée et il portait une blouse de protection généralement donnée aux détenus sous surveillance suicide. Le juge a refusé la caution, a nommé un défenseur public et a fixé sa prochaine comparution au tribunal le mois prochain.

Cette photo fournie par les pompiers du comté de Marion montre un bus transportant 53 ouvriers agricoles qui s’est écrasé et s’est renversé tôt mardi près d’Ocala. [ UNCREDITED | AP ]

Howard a un casier judiciaire dans le comté de Marion qui remonte à 2009 et comprend des accusations de conduite imprudente, conduire avec un permis suspendu ou révoqué et quitter les lieux d’un accident. Les dossiers montrent qu’il a également été accusé de trafic de biens volés, de vol qualifié et de possession de marijuana.

Sa dernière arrestation dans le comté de Marion remonte à 2021, lorsqu’il a été accusé de conduite avec un permis suspendu avec trois condamnations antérieures ou plus, selon les dossiers. Les procureurs ont finalement abandonné les accusations.

Les parents de Howard n’ont répondu ni aux appels téléphoniques ni aux courriels mercredi. Le Times a contacté d’autres proches et associés possibles de Howard, mais n’a pas reçu de réponse.

Le bus, fourni par Olvera Trucking Harvesting Corp., transportait 53 personnes à Cannon Farms, une entreprise familiale de Dunnellon qui envoie des pastèques aux épiceries aux États-Unis et au Canada. La ferme a été fermée mercredi « par respect pour les pertes et les blessures » causées par l’accident de mardi, selon un message publié sur Facebook.

Plusieurs ouvriers agricoles qui ont encerclé le bus avant qu’il ne s’écrase ont déclaré au Tampa Bay Times que le voyage du Days Inn à Gainesville à Connors Farm dans le comté de Marion était une routine. Le bus respectait la limite de vitesse. Les fenêtres étaient ouvertes. Tout semblait bien jusqu’à ce que le camion se dirige vers le bus. Sept des passagers ont déclaré au Times que le bus n’avait pas de ceinture de sécurité.

Le ministère du Travail a annoncé de nouvelles exigences en matière de ceinture de sécurité pour les véhicules des employeurs utilisés par les ouvriers agricoles titulaires de visas temporaires, entre autres protections des travailleurs qui entreront en vigueur le 28 juin. La loi de Floride exige déjà le port de la ceinture de sécurité pour le transport des ouvriers agricoles utilisant des véhicules plus petits pesant moins de 10 000 livres. La Florida Fruit & Vegetal Association s’est opposée à la nouvelle exigence fédérale relative à la ceinture de sécurité, la qualifiant de « peu pratique ».

Personne n’a répondu au téléphone chez Olvera Trucking après l’accident. L’entreprise a récemment annoncé la recherche d’un chauffeur temporaire qui transporterait les travailleurs vers les champs de pastèques, puis exploiterait l’équipement de récolte à 14,77 dollars de l’heure.

Un document du ministère du Travail montre qu’Olvera a également récemment demandé à 43 travailleurs H-2A de récolter des pastèques à Cannon Farms ce mois-ci, toujours au tarif de base de 14,77 dollars de l’heure, avec des promesses de logement et de transport vers et depuis les champs.

Alicia Bárcena, la secrétaire aux Affaires étrangères du Mexique, a déclaré mardi soir sur la plateforme de médias sociaux que les huit personnes tuées se trouvaient aux États-Unis avec des visas de travailleur agricole H-2A. Les fermes de Floride emploient environ 50 000 travailleurs H-2A chaque année, plus que tout autre État, selon la Florida Fruit & Vegetal Association.

Le programme H-2A permet aux employeurs ou agents américains qui satisfont à certaines exigences réglementaires de faire venir des ressortissants étrangers dans le pays pour occuper des emplois agricoles temporaires. Se rendre aux champs et en revenir peut être dangereux : les statistiques fédérales montrent que les accidents de véhicules étaient la principale cause de décès liés au travail parmi les ouvriers agricoles en 2022, la dernière année disponible. Ils représentaient 81 des 171 décès.

Le président mexicain Andrés Manuel López Obrador a déclaré mercredi matin que 44 des ouvriers agricoles à bord du bus étaient des citoyens mexicains embauchés pour travailler dans la ferme de pastèques avec des visas temporaires ou saisonniers.

Le consulat mexicain à Orlando s’efforçait d’apporter son soutien à l’hôpital AdventHealth Ocala, où de nombreux blessés ont été transportés.

Andres Sequera, directeur de mission et de ministère des hôpitaux AdventHealth, a déclaré que les aumôniers rendaient visite aux travailleurs blessés et qu’ils « étaient de bonne humeur après ce qu’ils ont vécu ».

“Nous avons pu apporter notre soutien, notre présence et notre prière lorsque cela nous était demandé”, a déclaré Sequera aux journalistes.

Le personnel d’urgence intervient mardi sur les lieux d’un accident mortel dans le comté de Marion, au cours duquel huit ouvriers agricoles ont été tués et 40 autres blessés. [ UNCREDITED | AP ]

Une campagne GoFundMe organisée par la Farmworker Association of Florida pour soutenir les victimes de l’accident et leurs familles avait permis de récolter plus de 53 000 $ sur un objectif de 80 000 $ mercredi après-midi.

« Les ouvriers agricoles ont tendance à être oubliés, mais il est important de ne pas les oublier, surtout en ces temps difficiles », indique le message.

Cette photo montre des équipes des pompiers du comté de Marion et du bureau du shérif du comté de Marion aidant les victimes après qu’un bus transportant des ouvriers agricoles s’est écrasé et s’est renversé tôt mardi. [ UNCREDITED | AP ]

Deux groupes de défense ont appelé à des lois et à une application plus strictes pour protéger les travailleurs agricoles.

“Il est trop facile de considérer cela comme un simple accident de plus”, a déclaré Asia Clermont, directrice de la Ligue des citoyens latino-américains unis en Floride. « La Floride doit prendre toutes les mesures possibles pour protéger ses travailleurs essentiels, qui sont des êtres humains et l’épine dorsale de l’économie de l’État. »

Ty Joplin, de la Coalition of Immokalee Workers, a déclaré que les lois sur le transport des travailleurs agricoles sont souvent non appliquées.

« Même si des accidents peuvent survenir, la protection des travailleurs pendant leur transport grâce à des dispositions de sécurité obligatoires et applicables, comme le port de la ceinture de sécurité et des inspections de sécurité, peut réduire les blessures et les décès », a-t-il déclaré.

Les rédacteurs du Times, Justin Garcia et Juan Carlos Chavez, ont contribué à ce rapport, qui contient des informations provenant de l’Associated Press.

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