À vous de décider : la « Greedflation » maintient-elle les prix à un niveau élevé ?

À vous de décider : la « Greedflation » maintient-elle les prix à un niveau élevé ?
À vous de décider : la « Greedflation » maintient-elle les prix à un niveau élevé ?
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Par Mike Walden

Même si le rythme de hausse des prix s’est modéré, les prix continuent d’augmenter. En 2021, les prix à la consommation moyens ont augmenté de 7 %, en 2022 ils ont bondi de 6,5 %, en 2023 les prix ont augmenté d’un taux plus tolérable de 3,4 % et le dernier chiffre pour 2024 montre que les prix à la consommation ont augmenté de 3,5 % par rapport à la même période en 2023. fait grimper les prix de plus de 20 % depuis 2021.

Tant que les ressources financières des consommateurs augmentent au même rythme ou à un rythme supérieur à l’inflation des prix, il n’y a pas de perte de pouvoir d’achat. Mais la plupart des gens savent que cela ne s’est pas produit. En effet, de 2021 à aujourd’hui, le pouvoir d’achat du consommateur moyen a diminué de 5 %.

Je mentionne ces statistiques pour montrer que l’inflation reste un problème, ce que la plupart des gens savent. La question suivante est la suivante : pourquoi l’inflation reste-t-elle un problème persistant ?

Lorsque l’inflation a commencé à s’accentuer en 2021, il y avait une raison simple : les consommateurs essayaient d’acheter plus que ce que les vendeurs avaient à offrir. Les consommateurs regorgeaient d’argent grâce aux programmes de secours liés au COVID mis en œuvre en 2020 et 2021. Ces programmes ont abouti à l’injection rapide de 6 500 milliards de dollars dans l’économie. Au départ, il y avait peu d’opportunités d’achat car une grande partie de l’économie n’avait pas encore rouvert.

Lorsque les consommateurs étaient en mesure d’acheter, ils avaient ce que les économistes appellent une « demande refoulée », ce qui signifie qu’ils voulaient acheter beaucoup ! En règle générale, cela n’aurait pas posé de problème, mais un autre problème est apparu, celui de la chaîne d’approvisionnement. En bref, les consommateurs voulaient vraiment acheter, mais de nombreux rayons étaient vides. Dans cette situation, il était inévitable que les prix augmentent considérablement, ce qui s’est produit.

Mais aujourd’hui, les consommateurs ont dépensé la majeure partie de l’argent du COVID, et la chaîne d’approvisionnement a été en grande partie réparée. Pourtant, l’inflation est plus élevée que le 1,8 % de 2019, avant la pandémie. Alors que l’inflation s’élève désormais à 3,5 %, la question est de savoir pourquoi elle n’est-elle pas plus proche de son niveau d’avant la COVID-19 ?

Il y a plusieurs raisons possibles. La première est une forte croissance économique. L’économie en 2023 était aussi forte qu’elle l’était en 2019, avant la pandémie. Les taux de croissance économique au cours de ces périodes étaient pratiquement les mêmes. La croissance de l’emploi a également été solide, les salaires des nouveaux emplois donnant aux consommateurs un plus grand pouvoir d’achat. Même certains secteurs en ralentissement sont revenus. Le secteur manufacturier est un bon exemple. Pendant près d’un an, l’activité manufacturière était en déclin. Mais au cours des deux derniers mois, le secteur manufacturier a repris du poil de la bête.

Le fait est que, même si la chaîne d’approvisionnement est réparée, l’augmentation des dépenses de consommation peut limiter la mesure dans laquelle l’inflation peut être maîtrisée. Et nous continuons de constater de solides gains dans les dépenses de consommation.

Certains économistes soutiennent que la Réserve fédérale n’a pas augmenté les taux d’intérêt suffisamment pour permettre le refroidissement nécessaire des dépenses de consommation, ce qui aurait modéré l’inflation plus rapidement. Bien entendu, la Fed doit trouver un équilibre entre des hausses agressives des taux d’intérêt pour lutter contre l’inflation et la possibilité que de telles mesures aboutissent à une récession.

La dernière raison dont je vais parler est tirée du titre de la chronique d’aujourd’hui. Il s’agit de savoir si les entreprises maintiennent délibérément des prix élevés pour augmenter leurs bénéfices. Ce type d’action est appelé « cupidité ».

Avant d’aborder la question, permettez-moi de prendre du recul et de parler de la capacité d’une entreprise à fixer ses prix. J’ai appris les prix dans le milieu universitaire, mais j’ai également suivi une formation pratique dans un magasin de meubles au détail où j’ai travaillé pendant sept ans. Toute entreprise souhaite maximiser ses profits, c’est-à-dire la différence entre les revenus et les coûts. On pourrait penser qu’un moyen évident d’augmenter les profits consiste simplement à augmenter le prix de ce que l’entreprise vend. Pour un magasin de meubles, cela signifierait augmenter les prix des canapés, des chaises, des tables de salle à manger, des lits, etc. S’il n’y avait aucun changement dans le prix payé par le détaillant de meubles pour les produits, l’augmentation du prix des articles à vendre augmenterait les bénéfices.

Mais il y a un problème avec cette logique. Si le détaillant de meubles A augmente ses prix, mais pas le détaillant de meubles B, alors qu’est-ce qui empêchera les personnes qui étaient prêtes à acheter chez A d’acheter chez B ? La perte de clients réduit les ventes et les bénéfices.

Les propriétaires d’entreprise le savent. L’entreprise de meubles pour laquelle je travaillais vendait à partir de son inventaire, car les clients voulaient généralement leurs meubles rapidement. Pire que de vendre à bas prix et de réaliser un faible profit, c’était de ne pas vendre et de ne réaliser aucun profit. C’est pourquoi mon patron m’envoyait souvent dans des magasins concurrents pour vérifier leurs prix – rappelez-vous, c’était il y a 50 ans, avant les ordinateurs et les sites Web. C’est la prise de conscience que les clients disposent d’options qui, en fin de compte, permettent de contrôler les prix.

Bien entendu, si le détaillant de meubles constate qu’il doit payer davantage aux fabricants des meubles qu’il vend, il augmentera probablement ses prix. Cela s’est produit lors des problèmes de chaîne d’approvisionnement causés par le COVID. Mais à mesure que les prix de nombreux intrants ont baissé – mais pas jusqu’aux niveaux d’avant Covid – les prix de détail ont suivi.

Par conséquent, prétendre que la cupidité incontrôlée pousse les détaillants à augmenter continuellement les prix va à l’encontre de la réalité de la manière dont les prix sont fixés sur les marchés concurrentiels qui dominent notre économie.

Une façon de déterminer directement si « l’inflation de la cupidité » est à l’œuvre consiste à examiner les taux de profit. Le taux de profit est simplement le pourcentage des revenus d’une entreprise qui constituent des bénéfices. Les taux de profit actuels sont conformes à leur moyenne historique des quarante dernières années. Les taux de profit sont proches de 4 %. Il est intéressant de noter que les taux de profit étaient plus élevés au cours des quarante années précédentes, entre 1940 et 1980. La raison en est probablement l’augmentation du commerce international, qui a entraîné davantage de concurrence.

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles les prix sont encore plus élevés que nous le souhaiterions. Mais la « cupidité » en fait-elle partie ? Tu décides.

Mike Walden est professeur émérite William Neal Reynolds à la North Carolina State University.

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